¿Qué es una toxina?

Oímos las palabras «toxina» y «tóxico» lanzadas por todas partes últimamente. Parece que las toxinas son vagamente culpadas por muchos de los problemas de salud en la sociedad moderna – casi todos los demás productos dicen «limpiar» o eliminarlos de alguna otra manera. ¿Pero a qué toxinas se refiere la gente? ¿Qué es exactamente una «toxina»? Utilice surainforscience.com está aquí con las respuestas.

Empecemos con algo de ciencia básica. En términos generales, una toxina se define como cualquier sustancia venenosa producida por un organismo (animal, pantalón, bacteria, etc.). Estas toxinas a menudo se producen como un mecanismo de defensa, como el veneno de serpiente o la nicotina, que es un insecticida eficaz para la planta del tabaco. Sin embargo, estas no son realmente las toxinas que preocupan a la mayoría de las personas, porque muchas de las toxinas que afectan a la salud humana (o que se cree que lo son) son producidas por el hombre. Probablemente es mejor decir que una toxina es cualquier sustancia venenosa. Tiene sentido, ¿verdad? Pero, ¿qué es venenoso en este contexto?

Me alegra que preguntes. Soy un toxicólogo profesional, y la toxicología es el estudio de los venenos, así que paso mucho tiempo pensando en esta pregunta, y hay una respuesta científica muy clara. La respuesta es: todo. Todo es venenoso (o tóxico) a una dosis suficientemente alta. Aquí es donde obtenemos la frase «la dosis hace el veneno». El agua es probablemente la sustancia menos tóxica conocida por el hombre, pero usted puede morir por envenenamiento de agua tan fácilmente como por beber un cóctel de mercurio – sólo se necesita más agua para matarlo que mercurio. Por lo tanto, el agua es menos tóxica que el mercurio, pero ambas son toxinas bajo las circunstancias adecuadas. Por supuesto, esto no significa que no deba beber agua – la mayoría de nosotros probablemente podríamos beber más agua y menos refrescos o café.

Así que realmente depende de dónde se dibuja la línea. ¿Cuán tóxico es demasiado tóxico? He aquí un útil ranking de algunas sustancias comunes y cómo se comparan con algunas «toxinas» prototípicas. La lista se presenta en términos de cuántos gramos de la sustancia necesitaría consumir por kilogramo de peso corporal. Por ejemplo: tendrías que consumir unos 90 gramos de agua por cada kilogramo de tu peso corporal (¡y hacerlo rápido!) para alcanzar niveles de agua potencialmente letales.

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Los narvales son increíbles!

Los narvales son un poco tontos, con grandes y largos «colmillos» saliendo de sus cabezas. En el siglo X, los vikingos solían vender estos «colmillos» a los crédulos europeos, afirmando que eran los cuernos del legendario unicornio. Hoy en día, sabemos que el «colmillo» es realmente un diente canino extra largo que crece en la cabeza de los narvales. Aquí hay otros hechos interesantes de los narvales:

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Ftalatos en Mac y Queso: El sensacionalismo derrota a la ciencia

El 12 de julio, un grupo llamado The Coalition for Safer Food Processing and Packaging publicó un informe en línea en el que afirman haber detectado una clase de productos químicos llamados ftalatos en varias cajas de macarrones y queso. Los ftalatos son «plastificantes», lo que significa que se utilizan comúnmente para mejorar la flexibilidad y la durabilidad en muchos de los plásticos utilizados en la actualidad. En las semanas siguientes, la historia se difundió por Internet y fue reportada por numerosos medios de comunicación y blogs. No es de extrañar que una historia así sea tan ampliamente reportada – los macarrones con queso son un alimento muy común para los niños de hoy en día (así como para los estudiantes universitarios pobres) y nadie quiere escuchar que están envenenando a sus hijos. Pero en este caso, la forma en que se informó la historia fue quizás aún más interesante (¡al menos para los colaboradores de UYBFS!), porque nos dice mucho sobre cómo se comunica la información científica en nuestro panorama mediático moderno.

¿Debo preocuparme?

Antes de llegar a eso, comencemos con una discusión sobre el riesgo. ¿Existe algún riesgo para los niños (o para los estudiantes universitarios pobres) por los ftalatos que se encuentran en estos productos? A pesar de lo que muchas fuentes informaron, es casi seguro que el riesgo es muy bajo. Los ftalatos son definitivamente tóxicos en ratas, donde actúan como disruptores endocrinos. (Un disruptor endocrino es una sustancia química que interfiere con la señalización de las hormonas sexuales normales y, en el caso de los ftalatos, pueden alterar el desarrollo sexual y también causar cambios en el desarrollo neurológico de las ratas). ¿Tienen los mismos efectos en los humanos? Bueno, eso no está tan claro. Algunos estudios dicen que sí, otros no muestran evidencia de ello. La incertidumbre proviene del hecho de que los humanos son menos sensibles a los efectos endocrinos de los ftalatos y del hecho de que, aunque la mayoría de las personas están expuestas a los ftalatos, no están expuestas a mucho.

Existen algunos informes de toxicidades de ftalatos fuera del desarrollo reproductivo y neurológico temprano, pero hay aún menos evidencia de riesgo real en estos casos. Luego está la dosis de ftalatos en los macarrones con queso: el nivel más alto detectado fue de 218 partes por billón (ppb). Eso no es mucho – significa que por cada mil millones de moléculas en los macarrones con queso, sólo 218 son ftalatos. Así que, en general, el riesgo es muy bajo. ¿Qué tan bajo? Bueno, considera esto: Aunque no se sabe con certeza si los ftalatos de los macarrones con queso podrían causar algún efecto adverso para la salud, es mucho más probable que lo hagan los altos niveles de grasa, azúcares procesados y sal en estos productos, ya que son factores de riesgo para la obesidad infantil, que a su vez es un factor de riesgo importante para las enfermedades cardiovasculares, la diabetes y algunos tipos de cáncer.

Así que vamos a resumirlo así: Comer una caja ocasional de macarrones con queso casi no conlleva ningún riesgo para la salud. Si su hijo come macarrones con queso varias veces a la semana durante meses, existe una pequeña posibilidad de que los ftalatos que contiene puedan afectar negativamente a su desarrollo. Sin embargo, si están comiendo tantos macarrones con queso, no hay duda de que el riesgo de obesidad de su hijo aumenta. Si usted está tratando de decidir si quiere alcanzar esa caja de Kraft esta noche, esto debería ser su preocupación – no los bajos niveles de ftalatos.

¿De dónde proceden estos datos?

Esta es una pregunta importante, porque puede cambiar la forma en que pensamos sobre los datos. No es que sea común que los científicos mientan, y ciertamente no estoy sugiriendo que los autores de este estudio hayan hecho nada más que reportar fielmente los datos que generaron. Sin embargo, la forma en que estos datos entraron en el dominio público debería levantar algunas señales de alarma.

El grupo que generó estos datos se llama Coalición para el Envasado y Procesamiento Seguro de Alimentos (CSFPP). Eso suena como una causa noble, pero la url de su sitio web es curiosa: www.cleanupkraft.org. Está claro en su página web que este grupo se dirige específicamente a la empresa Kraft Heinz, que fabrica uno de los productos de macarrones con queso más populares. También queda claro en el sitio web que se trata de un grupo de un solo tema, que se centra por completo en la eliminación o reducción de los ftalatos en nuestros alimentos.

Para ser claros, no hay nada malo en ello. Incluso si las preocupaciones de salud son exageradas, los ftalatos no son buenos para usted, así que a partir de un análisis de riesgo/beneficio, eliminarlos de los alimentos parece una buena idea. Sin embargo, las tácticas de estos grupos sólo contribuyen a la confusión en torno a un tema complicado. Afirman que los ftalatos «amenazan la salud de los niños» y hablan de defectos de nacimiento y cáncer sin mencionar que la relación de los ftalatos con estos efectos sigue siendo objeto de debate en el campo.

Así que la buena gente de CSFPP se encargó de hacer pruebas de ftalatos en 10 marcas diferentes de macarrones con queso (además de otros 20 productos de queso). Encontraron ftalatos en productos 29/30. Esto no debería sorprender (los ftalatos están por todas partes en los alimentos), pero todavía son datos útiles, asumiendo que los datos fueron generados correctamente (no dicen cómo se realizaron estas pruebas, lo cual es una omisión significativa en un informe científico).

El problema comienza con la decisión del CSFPP de publicar unilateralmente estos datos en línea. Lo descargaron en su sitio web sin ningún análisis o evaluación de riesgo. Claro, hay ftalatos en los macarrones con queso, ¿pero estos niveles son lo suficientemente altos como para ser un problema? Ni siquiera intentaron responder a esta pregunta. Peor aún, este «informe» parecía concebido para incitar al pánico: presentaba los niveles de la fracción grasa de cada producto de forma prominente. Es de esperar que los ftalatos sean más altos en la grasa porque los ftalatos son solubles en grasa (no solubles en agua), pero la gente se come el producto entero, por lo que los niveles de sólo grasa son engañosos porque los niveles de ftalatos a los que la gente estaría expuesta serían mucho más bajos debido a la dilución por parte de los ingredientes no grasos. Compararon los macarrones y el queso con las rebanadas de queso fundido y el queso «natural», que no es una comparación de manzanas con manzanas, ya que estos productos se producen de maneras muy diferentes, y minimizan el hecho de que los ftalatos se encontraban en casi todo, incluido el queso natural. Lo peor de todo es que el informe indica que uno de los productos probados no tenía ftalatos detectables. Si este grupo está tan preocupado por los ftalatos que afectan a la salud humana, ¿por qué no nos dirían qué producto es libre de ftalatos?

No confío en estos datos, y tú tampoco deberías. Existe un proceso de publicación de trabajos como éste -el proceso de revisión por pares- que garantiza que los expertos en la materia han revisado los datos y las conclusiones y que los métodos y resultados han sido transparentes. Estoy seguro de que hay ftalatos en los macarrones con queso, pero cuánto queda por hacer hasta que este grupo (u otro) publique su trabajo en una revista científica aceptada.

El plan del CSFPP aquí es claramente saltarse el paso de «pensemos seriamente sobre el riesgo de estas sustancias químicas» e ir directamente al consumidor en un intento de pintar estos datos (y estos productos) como «malos». En un gran artículo sobre este tema en The Atlantic, James Hamblin llama a esta «defensa basada en hechos», y hace una distinción muy clara de la ciencia. Este grupo quiere que los ftalatos se eliminen de los alimentos, por lo que generaron datos para ayudar a su causa. Luego usaron estos datos para promover sus objetivos sin pensar en lo que realmente significaba para la gente que comía macarrones con queso y que dicen que están tratando de proteger.

¿Cómo se reportaron estos datos?

El informe del CSFPPs sería de poca preocupación si no fuera por la respuesta de la prensa y los blogs de salud. Esta historia despegó como un cohete y fue ampliamente difundida en la mayoría de los principales medios de comunicación en pocos días. Es fascinante cómo los diferentes puntos de venta reportaron estos datos. A continuación se presenta un resumen de los informes seleccionados (ciertamente no todos), comenzando con The NY Times, que informó sobre la publicación el mismo día en que salió. El eje Y es una estimación aproximada de la profundidad de los informes (más alto es más profundo), mientras que el eje X muestra el orden cronológico de los informes. También se incluyen los títulos de cada historia, que proporcionan un buen sentido del tono de cada artículo.

Como pueden ver, agrupamos estos artículos en base a cómo fueron reportados. Algunos medios de comunicación (The NY Times, US News, CNN y NBC) simplemente reportaron los datos como hechos sin tratar de evaluar el riesgo que estos niveles reportados de ftalatos podrían realmente causar. Esto se debe probablemente a que no tuvieron acceso inmediato a alguien que pudiera entender los datos y realizar una evaluación de riesgos razonable y quisieran publicar rápidamente, así que…. simplemente repitieron el informe y lo dieron por terminado. Eso no es grandioso, pero es mejor que la mayoría de los puntos de venta que agregaron títulos alarmista o contenidos que sobrevaloran la amenaza. Los tres peores ejemplos fueron Dr. Axe, USA Today, y aol.com (¿puedes creer que aol.com sigue existiendo? ¡Nosotros tampoco!). El Dr. Axe es un sitio de pseudociencia quimiofóbica, así que esto no debería sorprender, pero el USA Today y aol.com deberían estar avergonzados de sus reportajes que destacan lo peligrosos que pueden ser estos productos químicos sin molestarse en hablar con un experto en la materia.

No te asustes…[Photo Source]Sin embargo, las noticias no son tan malas. Slate, Forbes, NY Magazine y The Atlantic se tomaron el tiempo para indagar en los datos, hablar con expertos en la materia y, de hecho, tratar de comunicar el riesgo que estos productos químicos podrían representar para alguien que hoy come macarrones con queso en la cena. Los cuatro señalaron correctamente que The NY Times y otras fuentes no mencionaron los niveles reales de ftalatos en sus historias y que no es posible entender el riesgo sin esto. Ya he mencionado lo grandioso que es el artículo de The Atlantic (en serio, por favor léalo), y Jesse Singal (NY Magazine) se sumergió en los datos para considerar tanto los niveles reales como el metabolismo de algunos de estos ftalatos, lo que probablemente reduce aún más la exposición humana.

Si usted leyera uno de los cuatro artículos anteriores y luego leyera los informes de The NY Times, USA Today o Fox News, se le perdonaría si pensara que se trata de dos estudios diferentes. Esa es la diferencia entre informar ciegamente sobre la ciencia sin pensar y considerar cuidadosamente el material y proporcionar una perspectiva útil al lector. El CSFPP contaba con los primeros, y su plan funcionó. Durante varias semanas los peligros de los macarrones con queso estuvieron en todo el Internet y en los medios de comunicación social. La mayoría de las personas que leen estos artículos loros o alarmista ya han olvidado la palabra «ftalato», pero los que se sintieron suficientemente conmovidos por el riesgo percibido para nuestros hijos podrían unirse a los CSFPPs y pedir que se eliminen los ftalatos de los alimentos sin entender nunca el riesgo que representan en realidad.

Así es como la información falsa se convierte en «hecho» en Internet

Una persona razonable, especialmente alguien con una opinión negativa de los «productos químicos» y una opinión positiva de los alimentos «naturales» podría leer el artículo del NY Times y creer que alimentar a sus hijos con una sola caja de macarrones con queso podría perjudicarlos seriamente. Esto simplemente no es cierto. Entonces, ¿cómo llegamos aquí? Comenzó con el CSFPP, que arrojó algunos datos en Internet para que sirvieran a su propio propósito sin ponerlos en contexto y sin preocuparse por la forma en que podrían ser utilizados. Luego, una serie de importantes medios de comunicación no lograron poner los datos en contexto, sino que los reportaron ciegamente con alarmantes frases como «Los macarrones con queso contienen sustancias químicas prohibidas en los productos para bebés». Esto no es ciencia. Esto es sensacionalismo. Nosotros, como consumidores, tampoco somos irreprochables: al leer estos artículos mal escritos sin cuestionarlos ni profundizar en ellos, nos convertimos en agentes de desinformación. Así es como la información falsa se convierte en «hecho» en Internet. Así es como la gente razonable llega a creer que la Tierra es plana, que las vacunas causan autismo, que el cambio climático no es real o que los macarrones con queso son tóxicos. Así es como se ve un fallo en la comunicación de la ciencia.

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¿Sabías que los ornitorrincos son venenosos? ¿Qué tan genial es eso?

Todos conocemos al ornitorrinco, un animal de aspecto gracioso con un nombre que suena raro. Sí, son uno de los pocos mamíferos que ponen huevos y tienen ese pico que los hace parecer una rata almizclera de pato. De ahora en adelante, los llamaré ratas.

¡Pero también son venenosos! ¡¿Qué tan increíble es eso?! Bueno, soy un nerd gigante, pero aún así. VENOM. ¡En un mamífero! Aquí hay algunos datos más divertidos sobre el ornitorrinco, no todos sobre el veneno:

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