La ciencia detrás: Edición Horror

Vampiros y zombis y hombres lobo, ¡oh, Dios mío! Halloween está sobre nosotros, y es hora de volverse espeluznante!

Imagina un mundo como el de Sam y Dean Supernatural: donde cada monstruo, cada criatura chupa-almas, come-carne, cada muerto viviente del que has oído hablar en las sombras de la hoguera realmente existió. Excepto que, en lugar de ser sostenido por la magia, ¡todo era científico! ¿Cómo sería eso posible? Vamos a tener un poco de diversión hoy y hablar sobre la ciencia detrás de unos pocos favoritos de Halloween.

Zombis

Ningún maratón de películas sobre Halloween está completo sin una buena película de zombis. Los zombis son una de las pocas criaturas espeluznantes que se han abierto camino en nuestro mundo regular, con programas muy populares como The Walking Dead, películas de gran presupuesto como World War Z, e innumerables videojuegos que matan zombis y que ponen el foco de atención en la bestia mítica favorita de todos los no-muertos. Los zombis son las figuras actuales del espeluznante club de criaturas, y hay varias interpretaciones de lo que es un zombi: pueden ser rápidos o lentos, inteligentes o estúpidos, elegantes o torpes. Pero en casi todas las adaptaciones de los zombis, son monstruos no muertos, carnívoros y anteriormente humanos. ¿Cómo puede suceder esto en un mundo científico?

La mayoría de los apocalipsis de zombies ficticios se producen a través de una situación en la que algún tipo de agente infeccioso -como virus, bacterias y priones- es mutado para algún tipo de propósito amplio, como la guerra biológica, el progreso médico o simplemente por diversión (porque todos sabemos que los científicos de Hollywood no tienen brújula moral). Pero la pregunta es, en un escenario del mundo real, ¿sería posible crear un agente que infectara, matara y reanimara eficientemente al huésped, produciendo un verdadero zombi no muerto?

La respuesta corta – no. Una vez que algo está muerto, está muerto. Los zombis pueden ser estúpidos, pero todavía requieren al menos un cerebelo parcialmente funcional para el control motor, y el cerebelo no puede funcionar sin el flujo sanguíneo y los canales de trabajo de los iones, que facilitan los impulsos nerviosos que permiten el movimiento. ¡Pero no se retracten, entusiastas del apocalipsis de los zombis! Existen varios agentes infecciosos que podrían potencialmente producir un zombi «vivo», por así decirlo.

Los priones son a menudo discutidos como uno de los agentes zombificantes potenciales más probables. Los priones son proteínas infecciosas que hacen que las proteínas normales se plieguen incorrectamente. Las enfermedades por priones usualmente apuntan al cerebro, a menudo causando daño rápido y severo (básicamente haciendo agujeros en el cerebro), y no hay cura para ellas. La única advertencia – las enfermedades priónicas suelen requerir un largo tiempo de incubación (a menudo años) y no son agentes infecciosos muy eficientes, pero la solución podría ser tan simple como conectar el prión a un virus altamente infeccioso (digamos, el virus de la rabia), y BAM tienes un apocalipsis zombie.

O. unilateralis que crece en la cabeza de una hormiga infectada.

También hay ciertas especies de hongos, como Ophiocordyceps unilateralis, que se sabe que «zombifican» a los insectos controlando literalmente su sistema nervioso a través de varias secreciones. O. unilateralis puede causar estragos en las colonias de hormigas al infectarlas, induciendo cambios de comportamiento que hacen que las hormigas abandonen la colonia y viajen a un área donde el hongo patógeno puede crecer, matando eventualmente a sus huéspedes cuando los cuerpos fructíferos de los hongos irrumpen a través de la cabeza de la hormiga. Aterrador, ¿verdad? Menos mal que este hongo en particular no afecta a los mamíferos. Por ahora…

Luego están los virus que se dirigen al cerebro, como el virus de la rabia, que tienen un potencial realista para crear criaturas parecidas a los zombis. La tecnología de edición del gen CRISPR-Cas9 ya se está utilizando para crear virus que matan el cáncer (Yuan et al. 2016), que, si mal no recuerdo, suena espeluznantemente similar a la trama de I Am Legend….

Vampiros

Esencialmente los zombis «elegantes» del universo del horror, los vampiros son una de las criaturas míticas más antiguas de la oscuridad. Tienen raíces antiguas en el folklore, su origen no está claro, y hay varias variaciones de vampiros en todo el mundo. No hay características de consenso que hagan de un vampiro, pero en la mayoría de los mitos, los vampiros son criaturas afectadas por el «vampirismo», que es una condición que causa una sed insaciable de sangre junto con una variedad de otros efectos secundarios como un estado de no-muerte o inmortalidad, la capacidad de convertirse en murciélagos, una repulsión por los símbolos religiosos y el ajo, y la incapacidad de tolerar la luz del sol (con la excepción de esos vampiros brillantes y lisiados de Twilight). Científicamente, ¿cómo podría existir un vampiro en la vida real?

Un murciélago vampiro común fotografiado en México.

Al igual que con los zombis, no hay exactamente una posibilidad realista de que un no-muerto sintiente esté merodeando por ahí aprovechándose de gente inocente. Sin embargo, existen bastantes organismos que requieren la sangre de otras criaturas para sobrevivir – el más relevante (y apropiadamente nombrado) de ellos es el murciélago vampiro. Los murciélagos vampiros son hemofílicos, lo que significa que la sangre es su fuente de alimento. La hemofagia es increíblemente poco común entre los mamíferos porque la sangre es una fuente muy costosa e ineficiente de nutrición, y los murciélagos vampiros son en realidad los únicos mamíferos que han evolucionado para usar la sangre como su única fuente de alimento (Delsuc y Douzery). Los murciélagos vampiros tienen que consumir 50-100% de su peso corporal en sangre cada noche o morirán de hambre en 48 horas (Wilkinson 1990), y sólo se alimentan en completa oscuridad (Crespo et al. 1972). Hay tres especies de murciélagos vampiros y todos ellos son nativos de las Américas.

Ellos prefieren alimentarse de ganado en áreas tropicales – así que, escondan sus vacas, sus cabras y sus caballos, ¡porque se están alimentando de todos los que están aquí arriba!

Aunque los murciélagos vampiros no son tan aterradores como el famoso Conde Drácula, hay muchos paralelismos entre estas criaturas únicas y la tradición vampírica, y los murciélagos vampiros son probablemente lo más cercano a un vampiro real en nuestro mundo. Y, quién sabe, si los murciélagos vampiros lograron desarrollar un estilo de vida que golpea la sangre – ¡tal vez veamos algunos humanos hemofágicos en unos pocos millones de años también!

Hombres lobo

Los hombres lobo, enemigos de los vampiros y marca registrada de Halloween, son humanos afectados por la «licantropía», una aflicción que causa una transformación incontrolable en lobo (o híbrido de lobo) cuando hay luna llena. En algunas representaciones modernas de los hombres lobo, la luna llena no es necesaria, y un hombre lobo puede transformarse a voluntad o si pierde el control de sus emociones. En cualquier interpretación, los hombres lobo son una especie de criatura híbrida hombre-lobo que puede o no ser peligrosa – ¡realmente depende de su interpretación de los hombres lobo!

Ratón quimérico (derecha) con su descendencia (izquierda).

Científicamente, existen animales híbridos (por ejemplo, ligueros y mulas), pero la creación de un híbrido requiere dos especies estrechamente relacionadas. Similar a los híbridos son las quimeras, que son organismos que contienen células de dos conjuntos completos diferentes de ADN. Las quimeras expresan simultáneamente características de ambos conjuntos de ADN, y son extremadamente valiosas en la investigación científica – los científicos han estado creando y usando quimeras de roedores durante décadas para estudiar la función de los genes.

Los científicos japoneses lograron recientemente crear embriones quiméricos cerdo-humanos (Wu et al. 2017). Este artículo fue publicado en Cell a principios de este año, y es extremadamente controversial. Aunque el método no es lo suficientemente perfecto como para crear una quimera viable, con el rápido desarrollo de la tecnología del ADN, la capacidad de crear quimeras humano-animales está ciertamente a nuestro alcance. La creación de un hombre lobo sería difícil (por no hablar de la falta de ética), ya que los humanos y los lobos no están estrechamente relacionados y tienen procesos de desarrollo muy diferentes, lo que podría resultar un obstáculo imposible de superar con los métodos actuales. Sin embargo, con un poco de tiempo, y un científico loco….¿quién sabe qué podría pasar?

Referencias

  1. Yuan, M., Webb, E., Lemoine, N. R., & Wang, Y. (2016). CRISPR-Cas9 como una poderosa herramienta para la creación eficiente de virus oncolíticos. Virus, 8(3), 72.
  2. Delsuc, E. J., & Douzery, P. Artículo 4: A sangre fría: la alta tasa evolutiva del genoma mitocondrial de los murciélagos vampiros es impulsada tanto por el sesgo compositivo como por la selección positiva. Systématique, phylogénie et évolution moléculaires des Phyllostomidae (Mammalia, Chiroptera): une approche mitogénomique comparative, 191.
  3. Wilkinson, G. S. (1990). Compartir comida en murciélagos vampiros. Scientific American, 262(2), 76-83.
  4. Wu, J., Platero-Luengo, A., Sakurai, M., Sugawara, A., Gil, M. A., Yamauchi, T., … & Okumura, D. (2017). Quimerismo interespecies con células madre pluripotentes de mamíferos. Celda, 168(3), 473-486.

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