Los productos químicos en nuestra sociedad: Mercurio

Bienvenidos a «productos qu√≠micos y sociedad», una nueva caracter√≠stica de UYBFS donde destacamos la comprensi√≥n actual de los efectos biol√≥gicos y la seguridad de algunos de los productos qu√≠micos m√°s comunes en la sociedad actual.

Hoy es Química: Mercurio

¬ŅQu√© es Mercurio? Mercurio es un elemento con un n√ļmero at√≥mico de 80. Mientras que el mercurio es un metal, es un l√≠quido a temperatura ambiente, lo que lo hace realmente fr√≠o y muy √ļtil. El mercurio existe en muchas formas diferentes, y la forma en que se encuentra marca una gran diferencia: las diferentes formas se usan para diferentes cosas, y su qu√≠mica y toxicidad var√≠an enormemente. Aqu√≠ est√°n las principales formas de mercurio y sus usos:

  1. Mercurio elemental: Se utiliza en termómetros, dispositivos sensores de presión (como barómetros), empastes dentales, procesos industriales y bombillas fluorescentes.
  2. Sales de mercurio: Esta categoría incluye cosas como cloruro de mercurio, nitrato de mercurio y sulfuro de mercurio. Estos solían utilizarse como medicamentos (laxantes, tratamientos contra la sífilis), para diversos procesos industriales, pinturas y cosméticos, pero ahora se utilizan principalmente como desinfectantes y pesticidas.
  3. Compuestos orgánicos de mercurio: Una vez usado como plaguicida, pero no se usa mucho en estos días. Sin embargo, esta es la forma principal que se encuentra en el medio ambiente.

¬ŅC√≥mo se expone la gente al mercurio?

La gente a menudo se preocupa por las exposiciones obvias al mercurio elemental – cosas como term√≥metros rotos o bombillas fluorescentes o empastes dentales. Mientras que la gente est√° definitivamente expuesta al mercurio de esta manera, la mayor√≠a del mercurio al que usted y yo estamos expuestos es del medio ambiente. El mercurio entra en el medio ambiente desde tres fuentes principales: El primero es natural; el vapor de mercurio elemental liberado por los volcanes representa m√°s del 50% de todo el mercurio que entra en el medio ambiente. La segunda y tercera fuente son las actividades humanas: las centrales el√©ctricas de carb√≥n (tambi√©n en forma de vapor de mercurio elemental) y fuentes como los residuos industriales y la escorrent√≠a. Afortunadamente, las regulaciones ambientales han reducido la √ļltima fuente en los √ļltimos a√Īos.

¬ŅCu√°les son los efectos del mercurio?

¡No bebas el líquido brillante!

El mercurio es una neurotoxina peligrosa – esto probablemente no sorprender√° a nadie, sin embargo, lo «malo» que sea depende en gran medida de a qu√© forma est√° expuesto y c√≥mo est√° expuesto a √©l. El mercurio elemental es la forma menos t√≥xica, en parte porque no se absorbe bien a trav√©s del tracto gastrointestinal (su est√≥mago e intestinos) o la piel. La forma m√°s peligrosa de estar expuesto al mercurio elemental es inhalando sus vapores – esto puede afectar r√°pidamente al cerebro (causando confusi√≥n, temblores, p√©rdida de memoria y cambios de comportamiento), y eventualmente a la muerte. Los mismos efectos ocurrir√≠an si se abrieran unas cuantas docenas de term√≥metros grandes y se bebiera el mercurio que hay dentro. Por favor, no lo hagas.

La mayor√≠a de las intoxicaciones hist√≥ricas por mercurio que ocurrieron involucraron sales de mercurio. El cloruro de mercurio se usaba como laxante, para tratar la s√≠filis y en polvos para la dentici√≥n (!!!!). Ya sabes, para los ni√Īos. Dado que las sales de mercurio no entran muy bien en el cerebro, la principal preocupaci√≥n de toxicidad de las sales de mercurio es el da√Īo renal, que puede ser grave y fatal. Una sal de mercurio, el nitrato de mercurio, se utiliz√≥ para estabilizar la lana para el fieltrado en los siglos XVIII y XIX. Las personas que trabajaban como «sombrereros» en esa √©poca a menudo inhalaban los vapores elementales de mercurio que sal√≠an del nitrato de mercurio con el que trabajaban, causando graves da√Īos neurol√≥gicos, de ah√≠ el t√©rmino «loco como un sombrerero».

El mercurio a√Īade un tono azul a las bombillas fluorescentes

Las formas m√°s peligrosas de mercurio en la actualidad son los compuestos org√°nicos de mercurio, en particular el metilmercurio. Cuando el mercurio elemental entra al medio ambiente desde un volc√°n, una planta de carb√≥n o alguien que est√° desechando inadecuadamente un term√≥metro o una bombilla fluorescente, generalmente entra al agua. Una vez all√≠, se asienta en el fondo del oc√©ano, lago o r√≠o y es convertido en metilmercurio por los microbios en el sedimento. No culpes a los microbios, s√≥lo est√°n tratando de deshacerse del mercurio que los rodea, pero esto es un problema para nosotros, porque el metilmercurio se bioacumula (es concentrado por los organismos de la cadena alimenticia) y se absorbe f√°cilmente cuando lo comemos, ya que est√° en el sedimento bajo el agua, comer pescado es la fuente principal para las personas, y esta es la raz√≥n por la cual la FDA y la EPA recomiendan que los ni√Īos y las mujeres embarazadas s√≥lo coman pescado dos veces por semana. Los peces con los niveles m√°s altos de mercurio son los tiburones, la caballa, el pez espada, el marl√≠n, el at√ļn rojo y el blanquillo, y los m√°s seguros son los camarones, el salm√≥n y el bagre. Aqu√≠ hay un enlace a las recomendaciones detalladas de la FDA/EPA.

Desafortunadamente, sabemos exactamente c√≥mo se ve el envenenamiento por metilmercurio en varios envenenamientos a gran escala. En los a√Īos 50 y 60, miles de personas en Minimata, Jap√≥n, fueron diagnosticadas con la «Enfermedad de Minimata», causada por la contaminaci√≥n generalizada por mercurio en la Bah√≠a de Minimata y el consumo de mariscos contaminados. Las personas afectadas ten√≠an entumecimiento, falta de coordinaci√≥n, adem√°s de problemas de habla y audici√≥n. Los casos m√°s graves terminaron en par√°lisis, coma y muerte.

Aunque el mercurio es una neurotoxina potente, es importante notar que no hay ninguna evidencia cient√≠fica que le guste el autismo. se pueden escuchar teor√≠as de conspiraci√≥n sobre el conservante de termasol que contiene mercurio en las vacunas que causan autismo, pero estas son completamente falsas. Adem√°s, las compa√Ī√≠as farmac√©uticas han estado reduciendo los niveles de termasol o elimin√°ndolo completamente de sus vacunas.

¬ŅCu√°l es el resultado final?

El mercurio puede ser peligroso, pero la mayor√≠a de las personas no est√°n expuestas a cantidades significativas. A menos que usted est√© abriendo term√≥metros o bombillas por diversi√≥n, su mayor riesgo proviene de comer pescado. Hay informes de personas que comen tanto pescado que sufrieron envenenamiento por mercurio (Jeremy Piven dice que √©l lo hizo!), as√≠ que siga las pautas de la FDA/EPA y elija opciones de pescado m√°s seguras. Adem√°s, recuerde que la raz√≥n por la que no podemos comer pescado todos los d√≠as se debe en gran medida a la contaminaci√≥n provocada por el hombre – escriba o llame a su congresista, o mejor a√ļn, al jefe de la EPA y h√°gales saber que usted quiere regulaciones m√°s estrictas sobre las emisiones de las plantas de carb√≥n.

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