El artículo final de Stephen Hawking fue publicado hoy

Stephen Hawking murió en marzo, pero su último trabajo revisado por colegas fue publicado hoy en The Journal of High Energy Physics. Como es de esperar de un genio como Hawking, los datos presentados son…. complicados. Básicamente, dice que si hay, de hecho, universos alternativos en existencia (como Timecop!), comparten al menos algunas leyes unificadoras de la física.

Lea el artículo del Dr. Hawking aquí.

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Pregúntele a un científico: ¿Siguen evolucionando los seres humanos?

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P: ¿Siguen evolucionando los humanos? B.N. Bernalillo, NM

Esta es una pregunta fantástica, B.N! Un argumento sólido puede ser hecho que los humanos ya no están evolucionando debido a nuestra avanzada medicina y cuidado de la salud. Sir David Attenburough, quien ha hecho más por la ciencia que UYBFS, y ha sido nombrado caballero por sus esfuerzos, ha sugerido que piensa que los humanos ya no están evolucionando basados en este razonamiento, diciendo:

«Paramos la selección natural tan pronto como empezamos a criar al 95-99 por ciento de nuestros bebés que nacen.»

Digamos que un niño sufre de diabetes juvenil en su décimo cumpleaños. Antes de la invención de la medicina moderna, esta era una sentencia de muerte – el niño habría muerto de hiperglucemia y cetoacidosis diabética en un corto período de tiempo, eliminando efectivamente sus genes de la población. Sin embargo, los científicos pudieron determinar que la pérdida de la producción de insulina en el páncreas es la causa de esta forma de diabetes, y desde 1922, la insulina (primero de animales, ahora producida en bacterias) ha estado disponible para tratar a estos niños. Hoy en día, aunque los efectos de la diabetes juvenil pueden ser bastante graves, si el niño puede mantener sus niveles de glucosa en sangre de forma adecuada, puede esperar vivir una vida relativamente normal, ciertamente una vida que será lo suficientemente larga como para reproducirse si ese es su deseo.

¡Contemplen al blogger de ciencia moderna!

Así que en este caso, la ciencia y la medicina moderna han permitido la propagación de los genes responsables de (o que predisponen a) la diabetes juvenil. El tratamiento exitoso de cualquier enfermedad infantil potencialmente mortal con un componente genético (cáncer, fibrosis quística, asma grave) tendrá el mismo efecto. Además, nuestra capacidad para tratar con éxito o prevenir enfermedades infecciosas potencialmente mortales en los niños (sarampión, rubéola, neumonía, difteria, etc.) conducirá, en teoría, a un mayor número de personas que son más susceptibles a estas enfermedades con el tiempo.

Dado que la evolución está impulsada por el paso del material genético, el tratamiento de cualquier afección médica que pudiera afectar la capacidad de reproducción de un individuo tendría un efecto similar. Un gran ejemplo de esto es el tratamiento de la infertilidad. El uso de técnicas de inseminación artificial, fertilización in vitro y terapias hormonales ahora permiten a las personas que no habrían tenido ninguna oportunidad de transmitir sus genes, hacerlo a un ritmo muy similar al de las personas no afectadas. Lo mismo sería cierto para las mujeres que están genéticamente predispuestas a sufrir complicaciones durante el trabajo de parto, como las que requieren una cesárea para poder dar a luz a un niño sano. Antes de la medicina moderna, estas mujeres no habrían podido reproducirse, y muchas podrían haber muerto durante el intento de parto.

Frederick Grant Banting, quien co-descubrió la insulina, comenzó a tratar pacientes con extractos del páncreas de perro y buey en 1922.

Finalmente, si se mira el tema desde la perspectiva de la genética poblacional, cualquier intervención humana para una afección que aumente la probabilidad de que un gen se transmita en una población en su conjunto tendría un efecto similar. Por ejemplo, mientras que el cáncer ataca a la mayoría de los adultos después de haberse reproducido, con el tiempo afecta a un número suficiente de personas en edad reproductiva que la capacidad de tratarla, aunque sólo sea para retrasar la muerte lo suficiente para reproducirse, es probable que afecte a la genética humana a lo largo de muchas generaciones. Lo mismo puede decirse de los avances humanos modernos no médicos. Por ejemplo, en un pasado no tan lejano, las personas de poblaciones pequeñas que eran consideradas menos deseables por el sexo opuesto tenían muy pocas posibilidades de reproducirse. Por el contrario, en la sociedad moderna, las oportunidades de encontrar pareja aumentan enormemente debido al aumento de la población y a los métodos de comunicación globales (o al menos regionales), como Internet.

Tomado en conjunto, esto pinta un cuadro de una población humana que poco a poco se está volviendo dependiente de la medicina moderna, y esto es indudablemente cierto hasta cierto punto. Entonces, ¿significa eso que ya no estamos evolucionando?

Con disculpas a Sir David Attenborough, no es así.

En primer lugar, la selección natural y la evolución no son la misma cosa. La selección natural es un proceso que «selecciona» los rasgos ventajosos y, al mismo tiempo, pone en desventaja genética a los rasgos menos útiles. La evolución es el cambio real en los rasgos de una especie a lo largo del tiempo. La selección natural no es lo único que impulsa la evolución – el azar también juega un papel importante. Además, Sir David está asumiendo que la selección natural debe ser «natural» o al menos no hecha por el hombre, pero el término «natural» en este contexto sólo se refiere a un proceso que no es conducido conscientemente por las decisiones premeditadas de los humanos. El proceso de la sección natural y la evolución está vivo y bien en la población humana, incluso si se ve un poco diferente que en la mayoría de los animales.

Sir Davis todavía puede jugar con Lemurs. Estamos celosos.

Quizás el ejemplo más fácil de la evolución humana moderna es el de las tasas de reproducción dispares entre las sociedades en desarrollo y las sociedades en desarrollo. En países como Angola, Níger, Malí y Uganda, las madres suelen tener entre 6 y 7 hijos a lo largo de sus vidas. En los Estados Unidos, esa cifra es de 1,9 niños, y en Japón es de sólo 1,4. Incluso con una tasa de mortalidad infantil más alta en estos países en desarrollo, están contribuyendo al acervo genético humano mucho más que los Estados Unidos y Japón. Con el tiempo, esto conducirá a una población con más rasgos llevados por personas de estos países en vías de desarrollo – los humanos evolucionarán para ser más como ellos.

En una escala más pequeña, la altura está siendo seleccionada en los Países Bajos, el país con la población más alta del mundo, porque sus mujeres tienden a preferir a los hombres altos, y la frecuencia de genes que permiten a los adultos digerir la lactosa está aumentando a medida que las personas de todo el mundo continúan consumiendo productos lácteos hasta la edad adulta.

Aunque puede parecer que estamos permitiendo que algunos genes causantes de enfermedades se transmitan en la sociedad actual, un estudio reciente encontró un número de genes causantes de enfermedades que están reduciendo su frecuencia con el tiempo, incluyendo aquellos que predisponen a las personas a la enfermedad de Alzheimer (potencialmente debido al «efecto de la abuela»). Este mismo estudio también encontró que los genes para el vello sanguíneo y los ojos azules están aumentando (probablemente debido a la selección por parte de posibles compañeros), al igual que los genes que dificultan que las personas dejen de fumar, probablemente debido a las altas tasas de mortalidad en esta población.

Antes de concluir, es importante señalar que la idea de controlar nuestra propia evolución ha llevado a nuestra especie a algunos destinos moralmente calamitosos en el pasado. Los dos ejemplos más aterradores son los intentos de los nazis de «purificar» su patrimonio genético y el pantano ético de la eugenesia. Los seres humanos aún están evolucionando, pero los intentos de controlar la evolución reemplazando la selección natural por la selección humana están cargados de consecuencias éticas y morales que nosotros, como especie, hemos demostrado una y otra vez que somos incapaces de manejar.

El aumento de la estatura de los hombres europeos en los últimos 2,00 años. Una preocupación más realista entre los científicos de hoy en día es la ética de las mejoras genéticas o biomédicas. Se acerca rápidamente el momento en que nosotros, como especie, podamos cambiar el ADN de nuestros hijos para evitar enfermedades o incluso promover atributos positivos utilizando tecnologías como la CRISPR o la terapia génica viral. También puede ser posible incorporar la robótica en nuestros cuerpos a gran escala, permitiendo que nuestra especie avance más allá de lo que la evolución podría ofrecernos. Por ahora, esto sigue siendo ciencia ficción, pero la ética de estos avances debe ser discutida hoy, en preparación para su inevitable llegada.

Nuestra evolución puede ser diferente a la de otros animales debido a nuestra capacidad de preservar algunos genes causantes de enfermedades con nuestra medicina moderna, pero sin embargo continúa. Es probable que los seres humanos se vean muy diferentes en 1.000 años y más allá. Muchos científicos están de acuerdo en que nuestras pieles se oscurecerán a medida que la tierra se caliente por el calentamiento global, y es probable que continuemos con nuestra tendencia a ser más altos. También es posible que todos tengamos los ojos rojos, que incorporemos nano-robots en nuestra sangre, o que comencemos a diseñar nosotros mismos. Siempre y cuando las máquinas no se levanten contra nosotros.

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Pregúntele a un científico: ¿Debería tomar Elysium?

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Veo anuncios para un suplemento llamado Elysium por todo FB, y parecen tener ciencia real detrás de su producto. ¿Si es seguro? ¿Debería tomarlo? – M.B. Boston, MA

Gran pregunta. Primero, algunos antecedentes. Mucha gente conoce a Elysium como una película de Matt Damon mediocre (58% de audiencia en Rotten Tomatoes) a partir de 2013. Los estudiosos de los clásicos recordarán al Elíseo de la mitología griega como un lugar celestial donde los justos van después de morir. Es probable que la compañía de suplementos (el producto en realidad se llama Base) y la película fueron nombrados en honor al mito griego.

Elíseo incorrecto….

El suplemento Elysium Basis contiene ribósido de nicotinamida, que es un precursor de un cofactor enzimático común y esencial llamado nicotinamida adenina dinucleótido (NAD+), y pterostilbeno, que es un químico similar al resveratrol. Usted puede haber oído hablar del resveratrol como la molécula antioxidante «activa» en el vino tinto. Usted puede comprar suplementos de resveratrol en cualquier tienda de alimentos saludables. Elysium (la compañía, no el vehículo de Matt Damon) ha estado por todo Facebook últimamente, y su sitio web es impresionante. Enumeraron a 7 (!!!) ganadores del Premio Nobel como miembros de su junta asesora, además de un número de otros científicos consumados. Su sitio web es muy bonito, y destacan los esfuerzos de investigación y descubrimiento como lo haría una compañía biotecnológica orfarmacéutica. Incluso han realizado un ensayo clínico con el suplemento Basis! Honestamente, han hecho un gran trabajo al proporcionar la apariencia de seriedad científica a su producto. Sin embargo, es importante tener en cuenta que su producto Basis no es realmente único. Muchas otras compañías venden suplementos de ribósido de nicotinamida, y los suplementos de resveratrol han estado disponibles durante años.

Elysium no dice específicamente lo que hará su suplemento o qué dolencias trata – como una compañía de suplementos, no pueden legalmente hacer tales afirmaciones – vamos a entrar en la razón por la que este es el caso en un momento dado. De todos modos, se apresuran a señalar que la NAD es crítica para la salud celular (sea lo que sea), el ritmo circadiano y la función cognitiva. Usted escuchará afirmaciones de que la NAD puede retrasar o revertir el proceso de envejecimiento, tratar el Alzheimer o Parkinson, o mejorar la memoria o la energía. Los niveles de NAD parecen disminuir a medida que envejecemos, por lo que la teoría es que la adición de NAD de nuevo en el cuerpo ayudará con las enfermedades relacionadas con el envejecimiento.

Así que empecemos con NAD. Ya hemos mencionado que la NAD es una coenzima. Las coenzimas son moléculas que ayudan a las enzimas a catalizar las reacciones químicas. El NAD actúa como un aceptador de electrones, convirtiéndose en NADH (NAD más un átomo de hidrógeno y dos electrones). La NADH, a su vez, puede actuar como donante de electrones, transmitiendo su hidrógeno y electrones, de modo que regresa a la NAD. La NAD es crítica para muchos procesos metabólicos, pero el que más destaca Elysium es el metabolismo redox. Se cree que el mantenimiento del estado redox adecuado es crítico para todas las células, y que los antioxidantes actúan eliminando el oxígeno reactivo (y otras moléculas) para mantener un equilibrio redox saludable. La NAD realmente no es un antioxidante en un sentido verdadero, pero se requiere para que las enzimas antioxidantes funcionen. Eylsium tiene razón en que la NAD es crítica – usted necesita NAD en todas sus células, y hay mucho de ella en su cuerpo haciendo su trabajo ahora mismo.

Hay muchos suplementos para aumentar la NAD disponibles

La NAD es tan importante para el funcionamiento normal de las células que hay una vía de salvamento en todas las células que reciclan la NAD y pueden usar químicos similares para producir más NAD. Esta es la razón por la cual la NAD en sí misma no es una vitamina: es algo que su cuerpo puede hacer por sí mismo, ya sea desde cero o reciclando productos químicos similares. En una dieta normal, usted puede hacer o reciclar todo el NAD que su cuerpo necesita.

La NAD en sí misma no se absorbe intacta, y en realidad no ayuda simplemente tomar grandes dosis de ella como suplemento, por lo que el enfoque adoptado por Elysium (y otros) es alimentar la vía de salvamento con un precursor de la NAD llamado ribósido de nicotinamida. A diferencia de muchas compañías de suplementos, Elysium ha dado el paso de probar su suplemento en un ensayo clínico. Han demostrado que su suplemento Basis puede, de hecho, aumentar los niveles de NAD en la sangre.

Todo esto suena genial, pero ahora las cosas se ponen un poco confusas. No está del todo claro que los niveles más altos de NAD en la sangre sean realmente útiles. La gran mayoría de las funciones de la NAD, incluyendo el metabolismo redox, están ocurriendo dentro de la célula. Los niveles de NAD dentro de las células no fueron medidos en el estudio clínico de Elysium. Se sabe poco acerca de lo que la NAD puede o no puede hacer cuando está fuera de las células o en la sangre. Además, Elysium (y el resto del campo) no puede decir realmente si una disminución en la NAD es realmente una causa de «envejecimiento» (o cualquiera de las otras dolencias que NAD ha sido promocionada para tratar) o si añadir una coenzima mucho más grande que su cuerpo puede hacer por sí mismo es realmente beneficioso. Claro, los niveles de NAD bajan a medida que envejecemos, ¿pero esto realmente está causando algún daño? ¿Arreglarlo con Basis hará que las cosas mejoren? Nadie lo sabe.

Es aquí donde el modelo de negocio y los procedimientos operativos de una compañía de suplementos difieren en gran medida de las compañías biotecnológicas y farmacéuticas. Para comercializar un medicamento, las compañías farmacéuticas tienen que demostrar que su medicamento funciona para tratar enfermedades definidas y que es seguro, al menos relativamente (por ejemplo, toleramos cierta toxicidad cuando tratamos una enfermedad potencialmente mortal como el cáncer). Por otro lado, las compañías de suplementos nunca tienen que demostrar que sus suplementos funcionan o que proporcionan algún beneficio en absoluto. Ni siquiera tienen que demostrar que están a salvo. Se supone que son seguros hasta que se disponga de datos que sugieran que no lo son. De esta manera, los suplementos se regulan como alimentos, no como medicamentos.

Elysium realizó un ensayo clínico que mostró un aumento de los niveles de NAD en sangre en voluntarios después de tomar su suplemento, lo cual es fantástico. Algunos se preguntarán por qué, si esto funciona tan bien, Elysium no busca la aprobación de la FDA para su producto. No lo hacen porque tener niveles bajos de NAD en la sangre no es una enfermedad que necesite ser tratada. El envejecimiento y las enfermedades relacionadas con la edad son las enfermedades en cuestión, y Elysium no ha mostrado ningún beneficio real en la desaceleración o reversión del proceso de envejecimiento. En su defensa, esto sería muy difícil (y bastante caro) de hacer, pero esto es exactamente lo que una compañía biotecnológica o farmacéutica tendría que hacer para vender tal producto. Tendrían que demostrar que modifica la enfermedad lo suficiente como para mejorar la vida de las personas. Como compañía de suplementos, Elysium sólo tiene que sugerir que puede funcionar y ver cómo entra el dinero.

Esto nos lleva al último punto, y ese es el precio de este suplemento. Un mes de suministro de Base le costará $60. Si te inscribes para una entrega mensual, es de $40/mes, y puedes obtener descuentos adicionales si te comprometes a un régimen de 6 a 12 meses. Eso es mucho dinero. Peor aún, los ingredientes en su producto son muy similares a otros suplementos que usted puede obtener por mucho menos dinero. El suministro de resveratrol para dos meses le costará alrededor de $12. Varias otras compañías venden ribósido de nicotinamida a un precio similar, pero la fuente más barata de precursores de NAD es la vitamina B3, también conocida como niacina o ácido nicotínico. Usted puede obtener un suministro de varios meses de esto por aproximadamente $10, y se alimenta en la misma vía de salvamento que los suplementos de ribósido de nicotinamida más caros.

Puede alimentar la vía de la NAD usando ya sea Elysiums Basis o un suplemento de vitamina B3.

La base de Elysium es probablemente segura. Ellos tienen un ensayo clínico para apoyar esto, y tanto la ribosida de nicotinamida como los polifenoles likepterostilbene son suplementos comunes vendidos por muchas otras compañías. Si funciona o no es otra cuestión. Personalmente, siempre vuelvo al viejo aforismo de Carl Sagan: «Las afirmaciones extraordinarias requieren pruebas extraordinarias». Un producto químico que puede revertir o incluso retrasar el proceso de envejecimiento es definitivamente una afirmación extraordinaria, y no hay evidencia extraordinaria aquí. Estoy seguro de que muchos de los científicos altamente cualificados asociados con Elysium creen en este producto, pero aún no han probado nada. Mi apuesta es que estos tipos de suplementos NAD serán consignados al basurero de los suplementos dietéticos antienvejecimiento que algunas personas juran pero que nunca han sido científicamente probados. Cosas como DHEA, melatonina, CoQ10, extracto de té verde, y nuestro amigo resveratrol caben en esta categoría ya. Realmente espero estar equivocado sobre esto, pero retrasar el proceso de envejecimiento es una tarea difícil.

Lo que Elysium (la compañía, no la película de ciencia ficción distópica) ha hecho, que puede ser única entre las compañías de suplementos, es respaldar su producto con una campaña publicitaria ingeniosa diseñada para hacer creer a los consumidores que este producto está basado en ciencia de vanguardia. De alguna manera lo es, pero no han usado su ciencia para probar que su producto funciona. Dicho esto, si usted tiene el dinero, probablemente no hay nada malo en probar Basis. Si usted no tiene el dinero y todavía quiere probarlo, vaya con niacina genérica y resveratol en su lugar – esto será mucho más barato y le dará el mismo efecto biológico, si es que hay uno.

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La ciencia responde a Internet: Preguntas sobre el medio ambiente

Pregunta ridícula de Internet: Tiro mis colillas de cigarrillos y vacío paquetes por la ventanilla del auto para que las aves hagan sus nidos. ¿Hay algo más que pueda hacer por el medio ambiente?

Fuente de dicha pregunta ridícula: Respuestas de Yahoo

Respuesta de la ciencia: ¿Cómo… cómo en la Tierra está ayudando eso al medio ambiente? Está haciendo todo lo contrario de forma absoluta e inequívoca. Las colillas de cigarrillo son la fuente número uno de basura en los Estados Unidos. Cuando tienen un filtro, no son biodegradables en absoluto – contienen plástico y se acumulan en el medio ambiente. Las aves no hacen nidos de ellas, y si lo hicieran, eso sería un problema, ¡porque están llenas de venenos! Además de la nicotina (en sí misma un pesticida peligroso), a menudo hay benceno, cadmio y formaldehído. Confíe en nosotros – estos son malos para cualquier cosa que entre en contacto con su trasero, incluyendo los pájaros. Además, son un peligro de incendio, sobre todo en las zonas más secas del país. ¡Por favor, dejen de tirar sus colillas por la ventana!

Pregunta ridícula de Internet: ¿Flota el carbón?

Fuente de dicha pregunta ridícula: Google autofill

Respuesta de la ciencia: Empezaré diciendo que ver Monty Python no es una buena manera de aprender sobre la ciencia. Las rocas muy pequeñas no flotan, y el carbón tampoco flota. Hay un tipo de roca que flota, y es la piedra pómez. La piedra pómez es un tipo de roca volcánica que contiene muchas burbujas de aire dentro de ella. Si hay suficientes burbujas de aire en la piedra pómez, desplazará más agua que su propio peso, y por lo tanto flotará. Esto se llama el Principio de Arquímedes, y también es la razón por la que los grandes barcos hechos de acero pesado pueden flotar.

Aquí están las respuestas a las otras preguntas de autocorrección: No, no, no, no, no (discutido anteriormente), sí, no, sí, sí? y no.

Pregunta ridícula de Internet: ¿Cómo puedo argumentar que el cambio climático es falso?

Fuente de dicha pregunta ridícula: Respuestas de Yahoo

Respuesta de la ciencia: Mira, UYBFS no apoya la difusión de puntos de vista que están directamente en contradicción con los hechos científicos, y eso es exactamente lo que estarías haciendo si argumentaras que el cambio climático es falso. Sin embargo, si este es un ejercicio académico – digamos que se le ha pedido que tome el lado anticientífico en un debate sobre el cambio climático para su club de debate – nuestro consejo es que evite los hechos (casi todos los cuales apoyan el cambio climático provocado por el hombre) y se centre en las teorías de conspiración. ¿Quizás decir que todo el asunto del cambio climático fue inventado por China en un intento de frenar la economía de EE.UU.? Claro, ninguna persona racional creerá (o debería creer) esto, pero funcionará mejor que hablar de los hechos reales.

Pregunta ridícula de Internet: ¿Cuánta basura debo tirar por el inodoro?

Fuente de dicha pregunta ridícula: Respuestas de Yahoo

Respuesta de la ciencia: ¿Por qué, por qué, POR QUÉ pensaría usted que está bien tirar la basura por el inodoro? No deberías hacer esto… nunca, y aquí está el por qué. Cuando usted tira de la cadena de un inodoro (o envía agua por cualquier desagüe de una casa), puede entrar en tres tipos diferentes de sistemas de desagüe. El primero y más simple es un sistema de drenaje recto en un suministro de agua local. Estos son raros en la mayoría de los países desarrollados, pero existen. Es fácil adivinar por qué poner basura en estos sistemas es malo – la basura iría directamente al río, arroyo, bahía u océano local. Ahí no es donde debe ir la basura.

El segundo tipo de sistema es un sistema séptico enterrado y autónomo. Estos son muy comunes en partes del país donde las casas están diseminadas y no es práctico conectarlos a través de un sistema de alcantarillado subterráneo. Si tiras la basura en uno de ellos, eventualmente lo destruirás, y arreglarlo o reconstruirlo puede ser muy caro – decenas de miles de dólares. Si su casa o edificio tiene su propio sistema séptico y usted ha estado tirando basura en él durante años, mi consejo es que se mueva lo antes posible antes de que el sistema falle y espere que el propietario o el inspector de viviendas no encuentre el problema cuando pruebe el sistema.

El tercer tipo de sistema es el sistema de alcantarillado estándar, que conecta las casas y los edificios de un pueblo o ciudad y lleva todos los residuos de cada uno a una instalación central para su tratamiento. Estos están presentes en todas las grandes ciudades de los países desarrollados y también en muchas ciudades y pueblos más pequeños. Estos sistemas pueden manejar más de los dos primeros, incluyendo la basura biodegradable molida de los trituradores de basura en el fregadero. Sin embargo, enviar basura no biodegradable a estos sistemas puede causar problemas, grandes problemas. Lo más famoso es que la ciudad de Londres ha estado tratando con algo llamado «fatbergs» en su sistema de alcantarillado durante años. Estas son masas congeladas de aceites y grasas de cocina (que no deberían bajar a los trituradores de basura porque no se mezclan con el agua) y artículos de basura no biodegradables como pañales y toallitas húmedas. ¿Qué tan malo puede ser esto? A principios de este año, Londres se enfrentó a un fatberg que tenía la longitud de dos campos de fútbol y pesaba hasta 11 autobuses. Llevó más de 3 semanas sacarlo de la alcantarilla. No tire la basura por el inodoro.

Pregunta ridícula de Internet: ¿Los árboles tienen sentimientos o sienten dolor?

Fuente de dicha pregunta ridícula: Google Autofill

Respuesta de la ciencia: No. La capacidad de sentir dolor requiere que el sistema nervioso perciba los estímulos dolorosos y la capacidad de reaccionar ante ellos. Las plantas no tienen un sistema nervioso central. ¿Qué organismos pueden sentir dolor? No hay duda de que todos los vertebrados (animales con columna vertebral) sienten dolor. Entre los animales no vertebrados, hay buenas pruebas de que los crustáceos (cangrejos y langostas) y los cefalópodos (calamares y octopus) pueden sentir dolor, mientras que en la mayoría de los casos, parece que los insectos no lo sienten.

Los sentimientos son un poco más complejos. Parece probable que todos los mamíferos sean capaces de tener «sentimientos», de algún tipo. Después de eso, no está claro – tal vez algunas aves (como las urracas), y posiblemente algunas otras especies podrían tener sentimientos, dependiendo de cómo se definen estos sentimientos. Las plantas no tienen sentimientos – sin un cerebro y un sistema nervioso central, no es posible.

Para responder a las otras preguntas de autocorrección:

  • La mayoría de los árboles (90%) no tienen género, pero algunos sí, en particular el fresno. También hay algunos árboles (como los ginkos y los tejos) que tienen géneros distintos pero que pueden cambiar de género con el tiempo.
  • Sí, los árboles tienen ADN, como todos los organismos no virales.
  • No, los árboles no «duermen».

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Los productos químicos en nuestra sociedad: Mercurio

Bienvenidos a «productos químicos y sociedad», una nueva característica de UYBFS donde destacamos la comprensión actual de los efectos biológicos y la seguridad de algunos de los productos químicos más comunes en la sociedad actual.

Hoy es Química: Mercurio

¿Qué es Mercurio? Mercurio es un elemento con un número atómico de 80. Mientras que el mercurio es un metal, es un líquido a temperatura ambiente, lo que lo hace realmente frío y muy útil. El mercurio existe en muchas formas diferentes, y la forma en que se encuentra marca una gran diferencia: las diferentes formas se usan para diferentes cosas, y su química y toxicidad varían enormemente. Aquí están las principales formas de mercurio y sus usos:

  1. Mercurio elemental: Se utiliza en termómetros, dispositivos sensores de presión (como barómetros), empastes dentales, procesos industriales y bombillas fluorescentes.
  2. Sales de mercurio: Esta categoría incluye cosas como cloruro de mercurio, nitrato de mercurio y sulfuro de mercurio. Estos solían utilizarse como medicamentos (laxantes, tratamientos contra la sífilis), para diversos procesos industriales, pinturas y cosméticos, pero ahora se utilizan principalmente como desinfectantes y pesticidas.
  3. Compuestos orgánicos de mercurio: Una vez usado como plaguicida, pero no se usa mucho en estos días. Sin embargo, esta es la forma principal que se encuentra en el medio ambiente.

¿Cómo se expone la gente al mercurio?

La gente a menudo se preocupa por las exposiciones obvias al mercurio elemental – cosas como termómetros rotos o bombillas fluorescentes o empastes dentales. Mientras que la gente está definitivamente expuesta al mercurio de esta manera, la mayoría del mercurio al que usted y yo estamos expuestos es del medio ambiente. El mercurio entra en el medio ambiente desde tres fuentes principales: El primero es natural; el vapor de mercurio elemental liberado por los volcanes representa más del 50% de todo el mercurio que entra en el medio ambiente. La segunda y tercera fuente son las actividades humanas: las centrales eléctricas de carbón (también en forma de vapor de mercurio elemental) y fuentes como los residuos industriales y la escorrentía. Afortunadamente, las regulaciones ambientales han reducido la última fuente en los últimos años.

¿Cuáles son los efectos del mercurio?

¡No bebas el líquido brillante!

El mercurio es una neurotoxina peligrosa – esto probablemente no sorprenderá a nadie, sin embargo, lo «malo» que sea depende en gran medida de a qué forma está expuesto y cómo está expuesto a él. El mercurio elemental es la forma menos tóxica, en parte porque no se absorbe bien a través del tracto gastrointestinal (su estómago e intestinos) o la piel. La forma más peligrosa de estar expuesto al mercurio elemental es inhalando sus vapores – esto puede afectar rápidamente al cerebro (causando confusión, temblores, pérdida de memoria y cambios de comportamiento), y eventualmente a la muerte. Los mismos efectos ocurrirían si se abrieran unas cuantas docenas de termómetros grandes y se bebiera el mercurio que hay dentro. Por favor, no lo hagas.

La mayoría de las intoxicaciones históricas por mercurio que ocurrieron involucraron sales de mercurio. El cloruro de mercurio se usaba como laxante, para tratar la sífilis y en polvos para la dentición (!!!!). Ya sabes, para los niños. Dado que las sales de mercurio no entran muy bien en el cerebro, la principal preocupación de toxicidad de las sales de mercurio es el daño renal, que puede ser grave y fatal. Una sal de mercurio, el nitrato de mercurio, se utilizó para estabilizar la lana para el fieltrado en los siglos XVIII y XIX. Las personas que trabajaban como «sombrereros» en esa época a menudo inhalaban los vapores elementales de mercurio que salían del nitrato de mercurio con el que trabajaban, causando graves daños neurológicos, de ahí el término «loco como un sombrerero».

El mercurio añade un tono azul a las bombillas fluorescentes

Las formas más peligrosas de mercurio en la actualidad son los compuestos orgánicos de mercurio, en particular el metilmercurio. Cuando el mercurio elemental entra al medio ambiente desde un volcán, una planta de carbón o alguien que está desechando inadecuadamente un termómetro o una bombilla fluorescente, generalmente entra al agua. Una vez allí, se asienta en el fondo del océano, lago o río y es convertido en metilmercurio por los microbios en el sedimento. No culpes a los microbios, sólo están tratando de deshacerse del mercurio que los rodea, pero esto es un problema para nosotros, porque el metilmercurio se bioacumula (es concentrado por los organismos de la cadena alimenticia) y se absorbe fácilmente cuando lo comemos, ya que está en el sedimento bajo el agua, comer pescado es la fuente principal para las personas, y esta es la razón por la cual la FDA y la EPA recomiendan que los niños y las mujeres embarazadas sólo coman pescado dos veces por semana. Los peces con los niveles más altos de mercurio son los tiburones, la caballa, el pez espada, el marlín, el atún rojo y el blanquillo, y los más seguros son los camarones, el salmón y el bagre. Aquí hay un enlace a las recomendaciones detalladas de la FDA/EPA.

Desafortunadamente, sabemos exactamente cómo se ve el envenenamiento por metilmercurio en varios envenenamientos a gran escala. En los años 50 y 60, miles de personas en Minimata, Japón, fueron diagnosticadas con la «Enfermedad de Minimata», causada por la contaminación generalizada por mercurio en la Bahía de Minimata y el consumo de mariscos contaminados. Las personas afectadas tenían entumecimiento, falta de coordinación, además de problemas de habla y audición. Los casos más graves terminaron en parálisis, coma y muerte.

Aunque el mercurio es una neurotoxina potente, es importante notar que no hay ninguna evidencia científica que le guste el autismo. se pueden escuchar teorías de conspiración sobre el conservante de termasol que contiene mercurio en las vacunas que causan autismo, pero estas son completamente falsas. Además, las compañías farmacéuticas han estado reduciendo los niveles de termasol o eliminándolo completamente de sus vacunas.

¿Cuál es el resultado final?

El mercurio puede ser peligroso, pero la mayoría de las personas no están expuestas a cantidades significativas. A menos que usted esté abriendo termómetros o bombillas por diversión, su mayor riesgo proviene de comer pescado. Hay informes de personas que comen tanto pescado que sufrieron envenenamiento por mercurio (Jeremy Piven dice que él lo hizo!), así que siga las pautas de la FDA/EPA y elija opciones de pescado más seguras. Además, recuerde que la razón por la que no podemos comer pescado todos los días se debe en gran medida a la contaminación provocada por el hombre – escriba o llame a su congresista, o mejor aún, al jefe de la EPA y hágales saber que usted quiere regulaciones más estrictas sobre las emisiones de las plantas de carbón.

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Química y Sociedad: Glifosato (Roundup)

Bienvenido a «productos químicos y sociedad», donde destacamos la comprensión actual de los efectos biológicos y la seguridad de algunos de los productos químicos más comunes en la sociedad actual.

Hoy es Química: Glifosato

¿Qué es el glifosato? El glifosato es el ingrediente activo del Roundup, un herbicida que resulta ser uno de los más utilizados en el mundo. Hay varias razones por las que el Roundup es tan popular. Es un herbicida muy bueno, que mata rápidamente a las plantas que crecen activamente con una sola aplicación. También es relativamente seguro, porque apunta a una enzima que las plantas tienen pero los animales no (5-enolpiruvilshikimate-3-fosfato sintasa, digamos que diez veces más rápido), y no se acumula en el medio ambiente como muchos herbicidas de generaciones anteriores. Otra razón por la que es popular es que muchos cultivos transgénicos están diseñados para resistir sus efectos, lo que los convierte en un herbicida ideal para el control de malezas cuando se cultivan estos cultivos.

Glifosato y cáncer. Si ha oído hablar del glifosato recientemente, probablemente debido a los informes de que causa cáncer. Así que empecemos con esto. Esta es la historia:

Cuando se aprobó su uso por primera vez, los datos sugirieron que el glifosato no presentaba ningún riesgo carcinogénico (causante de cáncer). Como siempre es el caso, los científicos mantuvieron un ojo en los datos a medida que el uso de este producto químico aumentó dramáticamente con los años. Algunos datos parecieron indicar algún riesgo de cáncer, mientras que la mayoría no lo hizo. Las autoridades sanitarias de los Estados Unidos, Japón, Canadá, la mayor parte de Europa y muchos otros países no consideran que el glifosato esté relacionado con el cáncer.

La controversia comenzó cuando un grupo llamado Agencia Internacional para la Investigación del Cáncer (IARC, que forma parte de la Organización Mundial de la Salud, OMS) clasificó el glifosato como un «probable carcinógeno humano» en 2015. Esto conmocionó a mucha gente, porque usamos muchas de estas cosas, y nos habían dicho que eran seguras. En respuesta a esto, la Unión Europea (UE) realizó una evaluación propia y discrepó, clasificándola como «poco probable que sea un carcinógeno humano». La OMS unió entonces sus fuerzas con la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO) y se puso del lado de la UE (no de un carcinógeno). Las cosas se complicaron aún más cuando se alegó que algunas secciones del informe de la UE se copiaron textualmente de algunos de los primeros informes de Monsanto, el fabricante inicial del plaguicida. Los autores del informe han negado, por supuesto, que haya habido plagio. Básicamente, todo esto se ha convertido en la pelea en el patio de la escuela, pero a pesar del ir y venir, la UE recientemente renovó la licencia para el uso de glifosato por otros 5 años.

Causa cáncer! No lo hace! Si, lo hace! Na-aw!

Hasta la fecha, la IARC es el único organismo científico que ha clasificado el glifosato como carcinógeno. Es posible que usted haya oído hablar de una batalla legal en California sobre esto – esto se debe a que la Proposición 65 de California requiere que todo lo que se encuentre en el estado que contenga un producto químico potencialmente cancerígeno sea etiquetado como tal. Tomando el ejemplo de la IARC, California propuso etiquetar los productos que contienen glifosato como cancerígenos y esto ha resultado en demandas judiciales e incluso más disputas. ¡¡¡Pelea científica!!!

Entonces, ¿cómo sucedió esto? ¿Cómo pueden dos grupos científicos estar en desacuerdo sobre algo así? Bueno, eso es…. complicado. Resulta que la IARC no miró todos los datos, descalificando algunos informes y no teniendo acceso a otros. Esto fue probablemente un factor. La IARC también tiene una cierta reputación de clasificar cosas con datos limitados – las carnes rojas y las bebidas a más de 65 °C (149 °F) también están listadas como probables carcinógenos humanos, lo que honestamente no tiene sentido. Sin embargo, la razón principal de las diferentes opiniones es la siguiente: el proceso de la IARC es una evaluación del peligro, mientras que los demás (incluidas todas las autoridades sanitarias locales) son una evaluación del riesgo. ¿Cuál es la diferencia? Me alegra que preguntes:

La identificación del peligro es el proceso mediante el cual se identifican los riesgos potenciales. Este es el primer paso en una evaluación de riesgos. En términos de seguridad en el trabajo, una gran cuba de ácido caliente hirviendo que cuelga del techo de una oficina es un riesgo. En la evaluación del riesgo de cáncer, primero hay que averiguar si una sustancia química puede causar cáncer antes de evaluar el riesgo.

La evaluación del riesgo toma el peligro y considera la relación dosis-respuesta del efecto en cuestión, así como la exposición de las personas reales al efecto. En el caso del ácido hirviendo caliente, una evaluación de riesgo consideraría cuánto de ese ácido causaría daño a un trabajador, y también qué tan probable sería que un trabajador estuviera expuesto al ácido (¿está en una habitación desocupada, o colgando sobre el escritorio de alguien?). En una evaluación del riesgo de cáncer, la dosis de la sustancia química que podría causar cáncer debe tenerse en cuenta junto con la cantidad de la sustancia química a la que una persona típica podría estar expuesta.

A pesar de la lista de la IARC, hay poca evidencia de que la carne roja en sí misma pueda causar cáncer, sólo que las personas que comen mucho de ella tienden a tener cáncer a una tasa más alta. Esto podría deberse a una serie de factores dietéticos y de estilo de vida además de la carne. Desafortunadamente, esa sabrosa capa quemada en la carne asada o ahumada claramente contiene químicos que causan cáncer, así que no coma demasiado de esto.

Por lo tanto, el IARC cree que el glifosato puede causar cáncer. Muchos no están de acuerdo con esto, y un estudio reciente no encontró un mayor riesgo en los trabajadores expuestos al glifosato. En realidad, sin embargo, si puede o no causar cáncer no es importante para la mayoría de la población humana – aquellos de nosotros que no estamos involucrados en la fabricación o aplicación a gran escala del pesticida estamos expuestos principalmente a través de la exposición oral (de los niveles residuales en los alimentos) o cuando rociamos el Roundup que compramos en la ferretería en nuestros propios patios. Para nosotros, la pregunta es si causará cáncer, y la respuesta a esta pregunta es que es muy poco probable que cause cáncer. En todos los estudios en animales que mostraron efectos cancerígenos potenciales, las dosis utilizadas fueron muchas, muchas veces más altas que las que la mayoría de las personas están realmente expuestas.

Esta conclusión puede no ser satisfactoria. ¿Por qué querríamos un producto químico potencialmente cancerígeno en nuestros alimentos y en nuestros jardines? La verdad es que este es el mundo en el que ya vivimos. Mientras que hay algún debate acerca de si el glifosato puede o no causar cáncer, estamos absolutamente seguros al 100% de que el humo del cigarrillo, el alcohol, los alimentos ahumados o asados a la parrilla y los rayos del sol causan cáncer. Usted está expuesto a estos todos los días, y le guste o no, lo mismo ocurre con el glifosato – a menos que coma una dieta totalmente orgánica, usted está consumiendo cantidades muy bajas de ella todos los días. Esto no te dará cáncer, incluso la gente de la IARC estaría de acuerdo con esto.

Eso no quiere decir que debamos rociar glifosato indiscriminadamente. Es probable que reduzca la biodiversidad de las plantas (ya que mata a la mayoría de las plantas), así como la de los insectos que dependen de algunas plantas como alimento. Tampoco es bueno para el pescado ni para los caracoles. Y aunque no se acumula en el medio ambiente, se queda más tiempo del que nos gustaría, y aparece en el suelo, en los alimentos y en la orina de la gente a niveles bajos mucho después de su uso, todo es tóxico si se está expuesto a una cantidad suficiente de él, y aunque el glifosato es relativamente no tóxico para un plaguicida, debe manejarse con cuidado. No se lo rocíe ni a usted ni a nadie y, por supuesto, no se lo beba.

Los plaguicidas pueden ser peligrosos y siempre deben manipularse con cuidado.

¿Cuál es el resultado final? La gente se está volviendo loca por el glifosato. Oirán a la gente decir que es «tóxico «*, que está envenenando a nuestros hijos, que está en nuestras vacunas, y que es un intento de Monsanto de matarnos a todos (ya no está patentado, así que Monsanto no es el único fabricante). Estas declaraciones no coinciden con los hechos. Incluso con respecto a la posibilidad de causar cáncer, el jurado aún está fuera, y la gran mayoría de los expertos no creen que exista un riesgo de cáncer para los seres humanos. Si el glifosato le va a causar algún daño, necesitará una dosis alta, y eso sólo viene de manipular el pesticida concentrado usted mismo. Manéjelo con precaución. Use guantes y una máscara si está rociando sobre su cabeza o en un día ventoso. No lo rocíe sobre sí mismo o sobre otros, mantenga a las mascotas y a los niños alejados de las áreas donde usted ha rociado hasta que se haya secado completamente, y no permita que esas mascotas o niños jueguen en la tierra en las áreas donde usted rocía regularmente. Si realmente te preocupa, ¡no lo uses en absoluto! Esto es de sentido común con cualquier pesticida, y estas precauciones básicas de seguridad deberían eliminar cualquier daño potencial de este químico tan común.

* Como regla general, si alguien descarta algo como «tóxico», es probable que no tenga ni idea de lo que está hablando. Puesto que todo es tóxico si se está expuesto a una cantidad suficiente de él, esta palabra no significa nada sin contexto. ¿Te matará una sola gota? ¿El bañarse en ella todos los días eventualmente le causará cáncer? Cuando alguien usa este término, presione para obtener más detalles, y si no los tiene, busque una mejor fuente de información.

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Pregúntele a un científico: ¿Debería preocuparse por «Limo Rosa»?

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¿Es peligroso el limo rosa y cómo puedo evitarlo? – K.B. Chico, CA

Gran pregunta! Aquí está el flaco:

¿Qué es el «limo rosa»?

«Limo rosa» es un término peyorativo para «carne de res magra de textura fina» (LFTB), «carne de res de textura fina» (FTB) o recortes de carne de res magra deshuesada (BLBT). Se añade a la carne molida como relleno y para reducir el contenido de grasa del producto final. Para hacer limo rosado, se calientan los recortes de carne de res deshuesada (pequeños trozos de carne de res que sobran), se centrifugan (se hacen girar muy rápido para eliminar la grasa), se congelan y se trituran en una pasta. Para desinfectarlo, a menudo se utiliza el tratamiento con amoníaco o ácido cítrico.

El término fue acuñado por un científico del USDA con el nombre de Gerald Zirnstein. No le gustaba el aspecto del limo rosa (para ser justos, casi nadie lo hace), y se opuso a que fuera clasificado como carne (fue rechazado por sus superiores del USDA). Zirnstein puede haber tenido un punto – esto es probablemente estirar la definición de carne que la mayoría de nosotros aceptaría. Básicamente, tomaron algunos trozos grasos de carne, quitaron la mayor parte de la grasa y convirtieron lo que quedaba en una pasta en el proceso – supongo que eso es algo así como carne? ¿Más bien un puré de carne? Como quiera que lo llames, no hay duda de que está hecho de carne, así que lo llamaremos carne y seguiremos adelante.

El uso de amoníaco para desinfectar el LFTB ha recibido gran parte de la atención de los medios de comunicación, en parte porque está específicamente prohibido su uso en Canadá y la Unión Europea (UE). Sin embargo, Canadá y la UE permiten productos similares que podrían describirse como limo rosado. El LFTB tratado con ácido cítrico se utiliza en Canadá y la UE permite algo llamado «carne desmenuzada» o «pasta de carne roja». Todo esto suena asqueroso.

¿Es seguro el limo rosa?

Sí.

El limo rosa es seguro. No hay datos, literalmente ninguno, que digan lo contrario. Usted escuchará a algunas personas hablar acerca del amoníaco utilizado para hacer algunas formas de él, pero el amoníaco se utiliza muy comúnmente como un aditivo alimenticio o en el procesamiento de alimentos, y los niveles de amoníaco en el limo rosa son más bajos que en muchos otros alimentos. Su cuerpo produce amoníaco todo el tiempo y es muy bueno para deshacerse de él. Es seguro, punto.

¡Qué asco! Fuente

¿El limo rosa es asqueroso?

Si! Hay una razón por la que lo llaman limo rosa.

¿Por qué la gente está preocupada por el limo rosa?

Hay una historia aquí. El LFTB se introdujo en el suministro de alimentos de EE.UU. en 1990, y en un momento dado se permitió que constituyera el 25% de un producto de carne de vacuno molida (actualmente, el límite es del 15%). Incluso después de que Zirnstein lo llamara por primera vez baba rosa, su uso pasó desapercibido hasta que una serie de artículos en la prensa, el más notable de los cuales fue una historia de once partes (!) en 2012 sobre baba rosa en ABC news. Esto realmente voló las puertas de la industria y resultó en lo siguiente:

  1. Muchas cadenas de comida rápida y supermercados dejaron de usar o vender carne molida que contenía baba rosada, y muchos sistemas escolares dejaron de comprar temporalmente carne molida con baba rosada.
  2. Como resultado, el uso de limo rosa se desplomó. Una vez utilizado en el 70% de la carne molida en los EE.UU., las ventas de LFTB, FTB y FTBT cayeron en un 80% casi de la noche a la mañana.
  3. Los principales fabricantes de baba rosa redujeron en gran medida su producción debido a la disminución de la demanda, y miles de trabajadores fueron despedidos en todo el país como resultado de ello. Se cerraron numerosas plantas y se perdieron miles de millones de dólares en beneficios.
  4. Debido a la disminución de la demanda, los futuros de ganado cayeron en picado a un mínimo de 3 años.
  5. Uno de los principales fabricantes de baba de rosa, una compañía llamada sin imaginación Beef Products Inc (BPI) demandó a ABC news por hacer declaraciones falsas y engañosas sobre su producto. En particular, se opusieron al uso repetido del término «limo rosa» en lugar del LFTB, el nombre real del producto.

Probablemente tiene baba rosa. Pero aún así, ¡qué rico!

El caso de la corte fue muy anticipado. BPI podría haber recibido más de 5.000 millones de dólares, pero no mucho después de la apertura de los argumentos, las dos partes se conformaron con una suma de 117 millones de dólares, que fue pagada por la empresa matriz de ABC, Disney. Aunque eso es mucho mejor que 5.000 millones de dólares, sigue siendo mucho dinero, y debido a que los términos exactos del acuerdo nunca fueron revelados, el número podría ser mucho mayor. Es probable que sea el acuerdo más grande jamás pagado en un caso de difamación de los medios de comunicación en los Estados Unidos. Es seguro decir que Disney no habría desembolsado esta cantidad de dinero si se hubieran sentido seguros de ganar este caso.

Hoy en día, todo indica que el mercado del limo rosa se ha recuperado. Como los precios de la carne de vacuno han aumentado en los últimos años, el uso de este relleno se ha vuelto más económico. Cargill Inc (que utiliza el proceso de ácido cítrico para desinfectar su LFTB) ahora etiqueta sus productos que contienen el relleno como «contiene carne de res de textura fina». Bien por ellos.

Entonces, ¿cuál es el resultado final?

Después de todo esto: El nickmane de Zirnstein, los informes de ABC News, el colapso del mercado y los despidos, la demanda y el acuerdo, estamos más o menos de vuelta donde empezamos. El baba rosa se encuentra en un alto porcentaje de carne de res molida en la actualidad, aunque no se sabe exactamente qué tan alto es. No hay informes acreditados que cuestionen la seguridad de este producto – los expertos están de acuerdo en que es seguro – así que el tema aquí es realmente el derecho del consumidor a saber.

¿Tienen derecho los consumidores a saber que algunos de los ingredientes de sus alimentos, si bien son perfectamente seguros, son algo groseros? Eso parece razonable, pero la respuesta del público y de los medios de comunicación al baba rosa sugiere que tal vez no manejamos muy bien este tipo de información. El desenmascaramiento del limo rosado como ingrediente de la carne molida llevó a despidos, demandas e histeria general, pero realmente nada más que dar al producto un mal nombre:

Así que para responder a la pregunta original de K.B., nada de baba rosa es peligroso. Si quieres evitarlo porque piensas que la idea de comerlo es asquerosa, la mejor manera de hacerlo es comer sólo carne de res orgánica del USDA, y evitar restaurantes de comida rápida o cualquier otro lugar que no diga específicamente que su carne es 100% orgánica del USDA.

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