Preg√ļntele a un cient√≠fico: ¬ŅLa comida en el microondas es mala para ti?

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Mi compa√Īero de trabajo dijo que las microondas son malas para usted y que debe evitar usarlas. Como evidencia ella declar√≥ que si se ensucia con el microondas no crecer√° nada en la tierra, por lo que la comida en el microondas es similarmente peligrosa para su salud. ¬ŅEs esto cierto? JK, Burlington, VT

Ignoremos el hecho de que nuestro compa√Īero de trabajo est√° haciendo microondas con tierra por alguna raz√≥n y hablemos de microondas y hornos de microondas!

Empecemos con las olas mismas. Las microondas son una forma de radiaci√≥n electromagn√©tica. Aunque el t√©rmino «radiaci√≥n» asusta a algunas personas, este es el contexto en el que describe todo, desde las ondas de radio hasta la luz visible y los rayos gamma. Todas las ondas electromagn√©ticas tienen energ√≠a, pero la cantidad de energ√≠a que poseen depende de su longitud de onda. Los rayos gamma y X tienen la longitud de onda m√°s corta y, por lo tanto, la mayor cantidad de energ√≠a, y estos pueden hacerle da√Īo. Pueden causar c√°ncer a niveles bajos y a niveles muy altos (o dosis), pueden ser mortales en pocos d√≠as.

Afortunadamente, nuestra atm√≥sfera filtra la mayor√≠a de las longitudes de onda de rayos gamma y rayos X que vienen del espacio. Sin embargo, la luz de longitud de onda m√°s baja del sol llega a la superficie de la tierra en forma de luz ultravioleta (UV) y visible. La luz UV, que tiene una longitud de onda m√°s corta que la luz visible (y por lo tanto m√°s energ√≠a) puede ser peligrosa – tambi√©n causa c√°ncer con el tiempo, aunque todos los animales han adaptado un sistema para reparar el da√Īo que causa a nuestro ADN que se encarga de la mayor√≠a de los da√Īos. Si la «dosis» de luz UV es lo suficientemente alta, te quemar√°, algo que la mayor√≠a de nosotros hemos experimentado como una quemadura solar.

Las longitudes de onda de la luz por debajo de los rayos UV y la luz visible que emite nuestro sol (y otras fuentes en el espacio) no causan c√°ncer – simplemente no contienen suficiente energ√≠a para da√Īar el ADN. Sin embargo, pueden ser inmensamente √ļtiles para cosas como el radar, los tel√©fonos m√≥viles, la radio y nuestro amigo el microondas. Los seres humanos hemos descubierto c√≥mo producir nosotros mismos radiaci√≥n electromagn√©tica de todas las longitudes de onda, incluyendo las formas de energ√≠a m√°s largas y m√°s bajas. Al hacer estas ondas nosotros mismos, somos capaces de producir grandes cantidades de ellas, aumentando la «dosis». Un ejemplo de esto es la luz infrarroja, que es una longitud de onda m√°s baja que la luz visible, pero cuando se produce a altos niveles se utiliza para mantener caliente la comida en algunos restaurantes de comida r√°pida.

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Las microondas son otro ejemplo de esto. Tienen incluso menos energ√≠a que los infrarrojos – cerca de la de las ondas de radio. De hecho, se utilizan com√ļnmente en comunicaciones por tel√©fono celular, sat√©lite y retransmisi√≥n de radio, as√≠ como en radar. A diferencia de las ondas de radio, las microondas no viajan muy bien a trav√©s de los objetos, por lo que son m√°s √ļtiles para comunicarse entre lugares sin obstrucciones entre ellos, como desde el espacio a la tierra, a distancias m√°s cortas en tierra o para dispositivos inal√°mbricos como el bluetooth de su tel√©fono u otros dispositivos electr√≥nicos. Las microondas est√°n por todas partes – literalmente te est√°n golpeando ahora mismo.

¬ŅC√≥mo se cocinan los hornos microondas?

Para calentar algo con microondas, se necesitan muchos de ellos – mucho m√°s de lo que su tel√©fono celular puede producir. En los a√Īos 70, los cient√≠ficos descubrieron c√≥mo hacer esto usando un dispositivo llamado magnetr√≥n. Cada horno de microondas contiene un magnetr√≥n y utiliza la electricidad de la toma de corriente para producir grandes cantidades de microondas. El interior de su horno de microondas contiene una caja de metal que refleja las microondas alrededor, permiti√©ndoles golpear los alimentos desde diferentes √°ngulos, y la mayor√≠a de los hornos de microondas tambi√©n giran los alimentos dentro para cambiar el √°ngulo en el que los microondas golpean los alimentos.

Los hornos de microondas calientan los alimentos viajando dentro de ellos y haciendo que las moléculas del interior vibran rápidamente. Esta vibración produce calor. Debido a que son relativamente débiles, los hornos de microondas sólo pueden viajar alrededor de 1 pulgada dentro de los alimentos, razón por la cual el centro de los alimentos más grandes es a veces frío. Otra razón por la que las microondas a menudo se calientan de manera desigual es que el grado de calor se ve afectado por la cantidad de agua en los alimentos (más agua produce más calor), y también por la cantidad de sal en los alimentos Рlas partes saladas de los alimentos se calientan más rápido.

El humilde microondas. Tu amigo y el mío.

¬ŅSon seguros los hornos microondas?

S√≠, totalmente seguro. Las dosis altas de microondas podr√≠an ser ciertamente da√Īinas si usted estuviera expuesto a ellas – podr√≠an «cocinar» su piel (pero no sus √≥rganos internos, no puede penetrar tan lejos) tal como lo hacen con los alimentos. Sin embargo, para estar expuesto a suficientes microondas para hacerle da√Īo, una persona tendr√≠a que hacer un gran esfuerzo. Los hornos de microondas no liberan cantidades significativas de microondas porque est√°n protegidos por la caja de metal que hay en su interior, por lo que si usted se encuentra en el microondas, tendr√° que desactivar el mecanismo de seguridad de la puerta para que funcione con la puerta abierta y pegue una parte de la misma dentro del horno. Esto ser√≠a definitivamente peligroso. No lo hagas. No lo hagas.

Algunas personas afirman que la radiación de microondas puede causar cáncer. Esto tampoco es cierto. Las microondas son una forma de radiación no ionizante, lo que significa que no tienen suficiente energía para ionizar las moléculas de su cuerpo, que es el evento que causa el cáncer cuando usted es expuesto a los rayos X o a la luz UV. Los estudios que investigan los efectos de la exposición a las microondas no han encontrado una relación significativa con un mayor riesgo de cáncer.

¬ŅSon seguros los alimentos en el microondas?

Por supuesto que lo es. Las microondas son s√≥lo ondas de energ√≠a. Lo √ļnico que «dejan atr√°s» despu√©s de cocinar es el calor. No hay «radiaci√≥n» o cualquier otra cosa que pueda da√Īarlo en la comida despu√©s de haber sido calentada por microondas. Es como encender una luz en tu comida. La √ļnica diferencia antes y despu√©s de poner la comida en el microondas es que despu√©s est√° caliente.

La suciedad de microondas no es un comportamiento normal

Lo mismo sucede con la radiaci√≥n ionizante de alta energ√≠a y longitud de onda corta, que es m√°s peligrosa. Los rayos gamma y los rayos X pueden pasar a trav√©s de los alimentos y no dejan nada «radioactivo» o t√≥xico. ¬ŅC√≥mo sabemos esto? Porque muchos de los alimentos que usted come han sido expuestos a rayos gamma y rayos X! Esto se hace para matar las bacterias y virus da√Īinos que podr√≠an acechar en nuestros alimentos y causar enfermedades graves. En los Estados Unidos, la carne, las frutas, las verduras, las hierbas, la harina y muchas otras cosas se irradian de esta manera. Usted come estos alimentos irradiados todos los d√≠as. Son perfectamente seguros.

Si usted fuera a calentar en el microondas algo de tierra y plantar algunas semillas en ella, las semillas crecerán muy bien. Una vez más, todo lo que está haciendo es calentar el suelo. Si usted calienta la tierra por un período muy largo de tiempo, podría descomponer algunos de los nutrientes en el suelo, pero probablemente no lo suficiente para detener el crecimiento de las plantas. Resulta que el microondas no es peor que otros métodos de cocción para destruir las vitaminas de todos modos.

¬ŅCu√°l es el resultado final?

Las microondas y los hornos de microondas probablemente tengan mala fama debido a la palabra «radiaci√≥n» en la radiaci√≥n electromagn√©tica. La gente escucha esta palabra y piensa en la radioactividad. Las microondas no son radioactivas, y no convertir√°n su comida en radioactiva. Adelante, calienta la comida en el microondas sin preocupaciones. Sin embargo, no recomendamos la suciedad de microondas. Eso es muy raro.

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