Pregúntele a un científico: ¿La comida en el microondas es mala para ti?

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Mi compañero de trabajo dijo que las microondas son malas para usted y que debe evitar usarlas. Como evidencia ella declaró que si se ensucia con el microondas no crecerá nada en la tierra, por lo que la comida en el microondas es similarmente peligrosa para su salud. ¿Es esto cierto? JK, Burlington, VT

Ignoremos el hecho de que nuestro compañero de trabajo está haciendo microondas con tierra por alguna razón y hablemos de microondas y hornos de microondas!

Empecemos con las olas mismas. Las microondas son una forma de radiación electromagnética. Aunque el término «radiación» asusta a algunas personas, este es el contexto en el que describe todo, desde las ondas de radio hasta la luz visible y los rayos gamma. Todas las ondas electromagnéticas tienen energía, pero la cantidad de energía que poseen depende de su longitud de onda. Los rayos gamma y X tienen la longitud de onda más corta y, por lo tanto, la mayor cantidad de energía, y estos pueden hacerle daño. Pueden causar cáncer a niveles bajos y a niveles muy altos (o dosis), pueden ser mortales en pocos días.

Afortunadamente, nuestra atmósfera filtra la mayoría de las longitudes de onda de rayos gamma y rayos X que vienen del espacio. Sin embargo, la luz de longitud de onda más baja del sol llega a la superficie de la tierra en forma de luz ultravioleta (UV) y visible. La luz UV, que tiene una longitud de onda más corta que la luz visible (y por lo tanto más energía) puede ser peligrosa – también causa cáncer con el tiempo, aunque todos los animales han adaptado un sistema para reparar el daño que causa a nuestro ADN que se encarga de la mayoría de los daños. Si la «dosis» de luz UV es lo suficientemente alta, te quemará, algo que la mayoría de nosotros hemos experimentado como una quemadura solar.

Las longitudes de onda de la luz por debajo de los rayos UV y la luz visible que emite nuestro sol (y otras fuentes en el espacio) no causan cáncer – simplemente no contienen suficiente energía para dañar el ADN. Sin embargo, pueden ser inmensamente útiles para cosas como el radar, los teléfonos móviles, la radio y nuestro amigo el microondas. Los seres humanos hemos descubierto cómo producir nosotros mismos radiación electromagnética de todas las longitudes de onda, incluyendo las formas de energía más largas y más bajas. Al hacer estas ondas nosotros mismos, somos capaces de producir grandes cantidades de ellas, aumentando la «dosis». Un ejemplo de esto es la luz infrarroja, que es una longitud de onda más baja que la luz visible, pero cuando se produce a altos niveles se utiliza para mantener caliente la comida en algunos restaurantes de comida rápida.

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Las microondas son otro ejemplo de esto. Tienen incluso menos energía que los infrarrojos – cerca de la de las ondas de radio. De hecho, se utilizan comúnmente en comunicaciones por teléfono celular, satélite y retransmisión de radio, así como en radar. A diferencia de las ondas de radio, las microondas no viajan muy bien a través de los objetos, por lo que son más útiles para comunicarse entre lugares sin obstrucciones entre ellos, como desde el espacio a la tierra, a distancias más cortas en tierra o para dispositivos inalámbricos como el bluetooth de su teléfono u otros dispositivos electrónicos. Las microondas están por todas partes – literalmente te están golpeando ahora mismo.

¿Cómo se cocinan los hornos microondas?

Para calentar algo con microondas, se necesitan muchos de ellos – mucho más de lo que su teléfono celular puede producir. En los años 70, los científicos descubrieron cómo hacer esto usando un dispositivo llamado magnetrón. Cada horno de microondas contiene un magnetrón y utiliza la electricidad de la toma de corriente para producir grandes cantidades de microondas. El interior de su horno de microondas contiene una caja de metal que refleja las microondas alrededor, permitiéndoles golpear los alimentos desde diferentes ángulos, y la mayoría de los hornos de microondas también giran los alimentos dentro para cambiar el ángulo en el que los microondas golpean los alimentos.

Los hornos de microondas calientan los alimentos viajando dentro de ellos y haciendo que las moléculas del interior vibran rápidamente. Esta vibración produce calor. Debido a que son relativamente débiles, los hornos de microondas sólo pueden viajar alrededor de 1 pulgada dentro de los alimentos, razón por la cual el centro de los alimentos más grandes es a veces frío. Otra razón por la que las microondas a menudo se calientan de manera desigual es que el grado de calor se ve afectado por la cantidad de agua en los alimentos (más agua produce más calor), y también por la cantidad de sal en los alimentos – las partes saladas de los alimentos se calientan más rápido.

El humilde microondas. Tu amigo y el mío.

¿Son seguros los hornos microondas?

Sí, totalmente seguro. Las dosis altas de microondas podrían ser ciertamente dañinas si usted estuviera expuesto a ellas – podrían «cocinar» su piel (pero no sus órganos internos, no puede penetrar tan lejos) tal como lo hacen con los alimentos. Sin embargo, para estar expuesto a suficientes microondas para hacerle daño, una persona tendría que hacer un gran esfuerzo. Los hornos de microondas no liberan cantidades significativas de microondas porque están protegidos por la caja de metal que hay en su interior, por lo que si usted se encuentra en el microondas, tendrá que desactivar el mecanismo de seguridad de la puerta para que funcione con la puerta abierta y pegue una parte de la misma dentro del horno. Esto sería definitivamente peligroso. No lo hagas. No lo hagas.

Algunas personas afirman que la radiación de microondas puede causar cáncer. Esto tampoco es cierto. Las microondas son una forma de radiación no ionizante, lo que significa que no tienen suficiente energía para ionizar las moléculas de su cuerpo, que es el evento que causa el cáncer cuando usted es expuesto a los rayos X o a la luz UV. Los estudios que investigan los efectos de la exposición a las microondas no han encontrado una relación significativa con un mayor riesgo de cáncer.

¿Son seguros los alimentos en el microondas?

Por supuesto que lo es. Las microondas son sólo ondas de energía. Lo único que «dejan atrás» después de cocinar es el calor. No hay «radiación» o cualquier otra cosa que pueda dañarlo en la comida después de haber sido calentada por microondas. Es como encender una luz en tu comida. La única diferencia antes y después de poner la comida en el microondas es que después está caliente.

La suciedad de microondas no es un comportamiento normal

Lo mismo sucede con la radiación ionizante de alta energía y longitud de onda corta, que es más peligrosa. Los rayos gamma y los rayos X pueden pasar a través de los alimentos y no dejan nada «radioactivo» o tóxico. ¿Cómo sabemos esto? Porque muchos de los alimentos que usted come han sido expuestos a rayos gamma y rayos X! Esto se hace para matar las bacterias y virus dañinos que podrían acechar en nuestros alimentos y causar enfermedades graves. En los Estados Unidos, la carne, las frutas, las verduras, las hierbas, la harina y muchas otras cosas se irradian de esta manera. Usted come estos alimentos irradiados todos los días. Son perfectamente seguros.

Si usted fuera a calentar en el microondas algo de tierra y plantar algunas semillas en ella, las semillas crecerán muy bien. Una vez más, todo lo que está haciendo es calentar el suelo. Si usted calienta la tierra por un período muy largo de tiempo, podría descomponer algunos de los nutrientes en el suelo, pero probablemente no lo suficiente para detener el crecimiento de las plantas. Resulta que el microondas no es peor que otros métodos de cocción para destruir las vitaminas de todos modos.

¿Cuál es el resultado final?

Las microondas y los hornos de microondas probablemente tengan mala fama debido a la palabra «radiación» en la radiación electromagnética. La gente escucha esta palabra y piensa en la radioactividad. Las microondas no son radioactivas, y no convertirán su comida en radioactiva. Adelante, calienta la comida en el microondas sin preocupaciones. Sin embargo, no recomendamos la suciedad de microondas. Eso es muy raro.

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