Pregúntele a un científico: La Dieta Paleo

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Uno de mis amigos jura por la dieta Paleo. ¿Funciona esta dieta? ¿Debería intentarlo? – JL, San Diego, CA

Gracias por la pregunta. Vayamos directo al grano.

La llamada dieta paleo es una dieta de moda moderna en la que la gente come alimentos que (supuestamente) sólo estaban disponibles para los hombres de las cavernas durante el período paleolítico de la evolución humana. La idea aquí es que los hombres y mujeres de las cavernas estaban en gran forma y no sufrían de enfermedades modernas como diabetes y enfermedades cardíacas. Los adherentes sostienen que los seres humanos evolucionaron para comer de esta manera y el rápido cambio a una dieta alta en cereales y lácteos, alimentada por la agricultura moderna, ha llevado a toda la obesidad y a muchos de los problemas de salud que tenemos hoy en día. La mayoría de las dietas de paleo modernas son ricas en frutas, verduras, carne, mariscos, nueces y semillas, mientras que son bajas (o no contienen) en cereales, granos, lácteos, legumbres (incluyendo cacahuetes), sal y patatas.

Así que antes de que lleguemos a saber si la dieta «funciona», hablemos de la teoría que la rodea. ¿Los humanos evolucionaron para comer como los cazadores-recolectores de la era paleolítica? ¿Estaba esta dieta previniendo la diabetes y las enfermedades cardíacas mientras las mantenía en buena forma? ¿Acaso sabemos lo que comía la gente de la era paleolítica? La respuesta a todas estas preguntas, me temo, es un rotundo no .

Empecemos con la era paleolítica en sí. Era muy diferente a nuestro tiempo, y las cosas no eran tan simples como un montón de gente viviendo en cuevas recogiendo comida. La era paleolítica duró unos 2,5 millones de años, y sólo terminó hace 12.000 años. Terminó con la invención de prácticas agrícolas modernas (agricultura y ganadería). Durante la mayor parte del paleolítico, no había humanos, al menos no había homo sapiens. En su lugar, había homo habilis, que fueron rápidamente reemplazados por homo errectus, que a su vez fueron apartados por el homo neanderthalensis (neanderthalensis), que luego fueron usurpados por nuestros astutos antepasados homo sapiens (humanos modernos). El Homo sapiens sólo existe desde hace 300.000 años, y los neandertales se extinguieron hace sólo unos 40.000 años. Estos humanoides ya estaban en la era paleolítica antes de que descubrieran cómo cocinar cualquier cosa con fuego, y la pesca con cualquier otra cosa que no fueran lanzas se inventó hace sólo 20.000 años. Los continentes modernos eran generalmente similares a los actuales (más o menos 50 millas), pero fueron cubiertos alternativamente por enormes glaciares durante las sucesivas edades de hielo. No había muchos de estos humanoides alrededor (a lo sumo 1 por milla cuadrada), y tampoco vivían mucho tiempo. La mortalidad infantil y en la niñez es muy alta, de manera que la persona promedio sólo vive hasta los 30 años de edad. Sin embargo, si llegas a los 15 años, puedes esperar vivir unos 50 años.

No sabemos mucho sobre lo que comían los humanoides en ese entonces, pero puedes estar seguro de que no había mucha variedad en la mayoría de los lugares. Recuerde que todavía no hay agricultura, ni comercio, ni almacenamiento significativo de alimentos. La gente comía lo que había a su alrededor. En algunos lugares que podrían haber sido principalmente peces, en algunos lugares (particularmente en las latitudes del norte), fue principalmente carne, mientras que en otros fue principalmente frutas y bayas. Muchos alimentos que damos por sentado ahora y que algunos podrían considerar «paleo» eran muy diferentes de los de hoy (muchas nueces y tubérculos silvestres eran venenosos), restringidos a áreas muy pequeñas (calabazas y calabazas sólo en Mesoamérica, zanahorias sólo en el Medio Oriente, sandías en el sur de África), simplemente no se comían todavía (la mayoría de los frijoles), o simplemente no existían (brócoli, repollo, col y coliflor). Lo mismo ocurre con la carne que comía la gente – para casi toda la gente del período paleolítico, la caza mayor estaba fuera de discusión – simplemente era demasiado peligrosa usando sólo lanzas. El cerdo y la carne de res casi nunca se comían. En cambio, la carne probablemente vino de pequeños animales. Para complicar las cosas, hay pruebas de que algunas poblaciones paleolíticas humanas comieron algunas legumbres, e incluso lácteos (definitivamente de renos, tal vez de otros animales).

Ninguna de estas hortalizas existía durante la era paleolítica. Todos fueron derivados de col silvestre (Brassica Oleracea) en los últimos miles de años.

Si se suma todo esto, no hay manera de que una dieta moderna de paleo sea representativa de una dieta de paleo real – hay demasiada variedad, e incluye demasiadas cosas que el verdadero «cavernícola» nunca habría visto en su vida, y mucho menos comido. Esto desacredita efectivamente el argumento de que los humanos evolucionaron para comer esta dieta, por lo que debe ser más saludable, ya que las dos dietas tienen poco en común. Además, esto supone que los humanos no han evolucionado en los últimos 12.000 años (casi 500 generaciones), lo cual es una tontería, es tiempo suficiente para que los cambios significativos en la función del tracto digestivo humano se adapten a nuestras nuevas dietas.

¿Entonces es cierto que esta dieta prevendrá las «enfermedades de la riqueza» modernas? Esto también es casi seguro que no es cierto. Hay una serie de razones por las que las personas no contrajeron diabetes y enfermedades cardíacas en la era paleolítica, principalmente porque no vivieron lo suficiente, pero también porque la gente estaba muy activa (cazando y recolectando) y el ejercicio es extremadamente beneficioso para la prevención de estas enfermedades. Además, ¿quién puede decir que algunos de los paleo humanos de más edad no contrajeron diabetes y enfermedades cardíacas? Sin la medicina moderna, habrían muerto rápidamente, y su muerte habría sido indistinguible de cualquier otra enfermedad de la época.

¿Le ayudará a perder peso? Todo depende. Como UYBFS a menudo le recuerda de manera deprimente, hay una sola y única manera de perder peso, y es comer menos calorías de las que usted quema. Si usted reduce sus calorías y/o aumenta la cantidad de ejercicio, perderá peso con esta dieta y con casi cualquier otra. Si usted come 3,000 calorías de carne y bayas al día mientras está sentado en su sofá, ganará peso tan rápido como si estuviera comiendo las mismas calorías de McDonalds.

No temas, JL, no todo son malas noticias! En su mayor parte, la dieta paleo es saludable. Una dieta alta en frutas y verduras con poca o ninguna comida procesada es una gran idea, así que en cuanto a las dietas, no es mala para probar. Sólo tenga en cuenta que usted todavía tiene que vigilar sus calorías si quiere perder peso. Como con todas las dietas, le irá mejor si añade ejercicio regular. La única precaución es que las dietas paleo estrictas tienden a ser muy bajas en calcio, lo cual puede ser peligroso, particularmente para las mujeres. Esto se remedia fácilmente tomando un suplemento de calcio. Lo sé, lo sé, los hombres de las cavernas no tenían suplementos de calcio, pero hay una razón por la que no se ven muchos hombres de las cavernas en estos días – sabemos mucho más sobre la salud y la nutrición de lo que ellos sabían.

Entonces, ¿cuál es el resultado final? La dieta paleo puede ser una alternativa saludable a las dietas altas en alimentos procesados y azúcares simples, que son factores de riesgo para trastornos metabólicos como la obesidad y la diabetes. Agregue un poco de ejercicio y suplementos de calcio y podría ayudarle a perder peso y sentirse más saludable. Sin embargo, no te creas lo de «come como un cavernícola», y no dejes que nadie te diga que la gente ha evolucionado para comer un pollo frito con col, calabacín, aceite de oliva y limón. Esto suena saludable – y lo es – pero habría sido imposible para un ser humano de la era paleolítica comer. El pollo moderno no existía todavía (si vivías en el sudeste asiático, podías haber comido a su progenitor, la ave de la selva roja), la col rizada no existía todavía, ni el calabacín (y sus antepasados sólo se encontraban en Mesoamérica), y en ningún lugar de la tierra podías haber encontrado tanto limón como aceitunas en el mismo lugar. Entiendes el punto.

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