Pregúntele a un científico: ¿Realmente la EPA cambió su punto de vista sobre el asbesto?

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P: Vi un artículo en el que la EPA cambió recientemente su punto de vista sobre el asbesto y también hizo más fácil para las compañías obtener la aprobación de productos que contienen asbesto. ¿Es eso cierto? ¿Qué tan peligroso es el asbesto? – AD, Hamden, CT

Gracias por la pregunta, AD. Este es el trato:

El asbesto es muy, muy peligroso. Cuando usted va a la escuela de toxicología (sí, eso existe), uno de los productos químicos modelo que le enseñan es el asbesto. Sabemos que el asbesto causa cáncer, e incluso sabemos cómo causa cáncer. Lea nuestro artículo de talco aquí para una descripción anterior de los mecanismos de la toxicidad del asbesto. No hay un debate científico sobre la relación entre el asbesto y el cáncer – el asbesto es algo desagradable, y usted no quiere estar respirándolo. El asbesto fue prohibido brevemente en los Estados Unidos a finales de los años 80, pero volvió al mercado en un número muy limitado de productos en 1991 gracias a las demandas de los fabricantes. Todos los nuevos usos han permanecido prohibidos. Estas compañías argumentaron (correctamente) que mientras el asbesto en los productos que contienen asbesto no se descomponga en polvo (técnicamente, fibras) que puedan ser inhaladas, su uso es seguro. Esto es técnicamente cierto para las personas que usan productos de asbesto. Sin embargo, para fabricar estos productos la gente necesita estar cerca del asbesto crudo, y eso puede ser peligroso si no se toma muy en serio su equipo de protección. 55 países han prohibido totalmente el asbesto, y la mayoría de los países desarrollados ya no lo permiten.

En los Estados Unidos, cerca de 3,000 personas mueren por año de mesotelioma – una forma rara de cáncer para la cual el asbesto es la única causa conocida. El número de muertes por mesotelioma ha estado aumentando durante la última década, lo que sugiere que la EPA necesita hacer un mejor trabajo de regulación de los productos relacionados con el asbesto que el que hace actualmente. El asbesto también puede causar otras formas de cáncer.

Una pista de rotura de amianto

Entonces, ¿qué cambios hizo la EPA? Básicamente, revocaron la prohibición de nuevos usos. Eso suena mal (y podría ser), pero una compañía todavía tendría que pasar por una revisión completa de la EPA para obtener un nuevo producto que contenga asbesto en el mercado, así que no es como si los nuevos productos pudieran llegar al mercado sin una revisión de seguridad.

Eso no suena tan mal, pero se pone un poco peor. La EPA también ha propuesto un nuevo marco para evaluar el riesgo de los productos que contienen asbesto. Este enfoque limita específicamente el uso de datos generados previamente con productos de asbesto «heredados» y limita la capacidad de los reguladores de la EPA para tener en cuenta la acumulación de asbesto en el medio ambiente. Básicamente: ninguna de las investigaciones previas sobre el asbesto puede ser utilizada para tomar decisiones de seguridad sobre nuevos productos. Esta es una de las cosas más estúpidas que hemos escuchado en UYBFS – no se puede ignorar décadas de investigación que demuestran que el asbesto causa cáncer. En el mejor de los casos, esto significaría que gran parte de este trabajo tendría que hacerse de nuevo. En el peor de los casos, significa que los productos potencialmente cancerígenos podrían llegar al mercado y permanecer allí durante años hasta que se generen nuevos datos científicos que demuestren que no son seguros. Ya sabemos que las personas contraerán cáncer si inhalan fibras de asbesto. No debimos probar esto de nuevo.

Este tema ha sido altamente politizado. Es cierto que Rusia (sí, esos tipos de nuevo) es el país que más se beneficia del aumento del uso del asbesto en los EE.UU. – son el mayor productor que queda ahora que Brasil ha dejado de explotarlo (debido a preocupaciones de salud). También es cierto que un fabricante ruso de asbesto está etiquetando su producto con fotos de nuestro Presidente. Eso es raro. También es cierto que el Presidente dijo una vez que la prohibición y remediación del asbesto era una conspiración liderada por la mafia y que en realidad es perfectamente segura. Esto está muy mal. El jefe de la EPA también dijo que esta nueva política de asbesto fue un movimiento «sin precedentes» para proteger al público de los peligros del asbesto, su lógica es que están añadiendo la nueva política de exigir a los fabricantes de asbesto que obtengan la aprobación específica de la EPA antes de comercializar nuevos productos. Esto es una mentira engañosa – en realidad, ha habido una prohibición total de nuevos productos durante décadas, y la actual administración de la EPA ha hecho posible que nuevos productos lleguen al mercado una vez más. (Tenga en cuenta que no se han aprobado nuevos productos que contengan asbesto en décadas.) Independientemente de su política, si usted inhala incluso cantidades muy pequeñas de asbesto, su riesgo de cáncer es muy alto. De ninguna manera es bueno que haya más de estas cosas flotando en nuestro país.

Remediación del amianto.

La EPA bajo la actual administración ha hecho todo lo posible para limitar las regulaciones ambientales. Esto no es un secreto. La gente morirá a causa de las decisiones que la EPA ha tomado en el último año, principalmente a causa del aumento de los estándares de emisión que aumentan la contaminación del aire y los efectos del cambio climático. Todavía no está claro si los productos que contienen asbesto aprobados por la actual administración de la EPA aumentarán el número de muertes. Es técnicamente posible hacer productos seguros que contienen asbesto – pero el número anual de muertes por mesotelioma en este país sugiere que no somos muy buenos en esto todavía. El verdadero problema aquí es que la EPA de esta administración ha dejado claro que la seguridad pública no es su principal preocupación. Sólo podemos esperar que ningún producto peligroso pueda llegar al mercado antes de que se invierta esta tonta política.

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