¿Qué le pasó a Plutón, y puede regresar?

Las cosas empezaron muy bien para Plutón a los ojos de los terrícolas. Se formó hace 4.600 millones de años con el resto de nuestro sistema solar, y desde entonces ha estado colgando en una órbita distante alrededor del sol. Clyde W Tombaugh descubrió Plutón en 1930, y fue nombrado en honor al dios griego del inframundo, aparentemente basado en el consejo de una niña de 11 años. En este punto, se convirtió en el noveno planeta de nuestro sistema solar, y permaneció como un planeta a los ojos de la humanidad durante muchos años, la Pizza que nuestras madres nos sirvieron en la vieja escuela mnemotécnica:

M y V ery E xcellent M otros J ust S erved U s N ine P izzas.

Pero las cosas empezaron a cambiar para Plutón en 1978. Fue entonces cuando se descubrió la luna de Plutón Caronte. La presencia de la luna permitió a los astrónomos calcular el tamaño de Plutón con precisión basándose en la órbita de Caronte. Resultó que Plutón era muy pequeño. Originalmente se pensaba que era más grande que Mercurio, pero resulta que Plutón era mucho más pequeño – sólo 1/25 veces el tamaño de la Tierra y menos de 7 lunas en nuestro sistema solar: Ganímedes de Júpiter, Calisto, Io y Europa, Titán de Saturno, la luna de la Tierra y Tritón de Neptuno. Eso no parecía muy parecido a un planeta…

Plutón incorrecto….

En 1992, se descubrieron otros objetos de tamaño similar cerca de Plutón. Éstos se consideraban parte del cinturón de Kuiper, un gran disco de objetos que orbitan el sol en el lado opuesto de Neptuno, como un campo de asteroides, pero enorme. Parecía que Plutón era parte del cinturón de Kuiper, y a medida que más y más objetos en este cinturón eran descubiertos, Plutón comenzó a verse menos especial y menos «parecido a un planeta». Había otros dos objetos (Makemake y Haumea) en el cinturón de Kuiper que eran un 50-60% más grandes que Plutón.

El punto de inflexión se produjo en 2005, cuando se descubrió un objeto llamado Eris en los confines del sistema solar más allá del cinturón de Kuiper. Eris es ligeramente más pequeño que Plutón, pero es más denso, así que en realidad pesa alrededor de un 25% más. Los astrónomos se enfrentaron a una decisión difícil. Si quisieran mantener a Plutón como planeta, tendrían que añadir a Eris, y quizás a otros también. La pregunta más grande era, ¿qué es exactamente lo que hace que un planeta sea un planeta?

En realidad, no había una definición estricta de «planeta». La mayoría de la gente consideraba que un planeta era un objeto «grande» que orbitaba el sol, pero ahora que estábamos descubriendo más y más de estos objetos, necesitábamos definir lo que significaba «grande».

La tarea recayó en la Unión Astronómica Internacional (UAI). Después de mucho debate, publicaron las siguientes definiciones para aclarar las cosas:

  1. Un planeta es un cuerpo celeste que (a) está en órbita alrededor del Sol, (b) tiene suficiente masa para que su autogravedad supere las fuerzas de un cuerpo rígido de manera que asuma una forma de equilibrio hidrostático (casi redonda), y (c) ha despejado el vecindario alrededor de su órbita.
  2. Un » planeta enano » es un cuerpo celeste que (a) está en órbita alrededor del Sol, (b) tiene suficiente masa para que su autogravedad supere las fuerzas de un cuerpo rígido de manera que asuma una forma de equilibrio hidrostático (casi redonda), (c) no ha despejado el vecindario alrededor de su órbita, y (d) no es un satélite (por ejemplo, una luna).
  3. Todos los demás objetos, excepto los satélites, que orbitan el Sol se denominarán colectivamente » Pequeños Cuerpos del Sistema Solar …».

Plutón, Eris, Makemake y Haumea no cumplen con esta nueva definición de planeta, porque no han «despejado» sus vecindarios, lo que significa que hay un montón de otros objetos flotando alrededor de ellos en lugar de una órbita «similar a un planeta» limpio.

El tamaño relativo y la clasificación de los objetos más grandes de nuestro sistema solar.

Así que al final, la IAU no definió realmente «grande», sólo cambió los requisitos para ser un planeta. Puede parecer arbitrario, pero en cierto modo tiene sentido. Sin el requisito de «limpiar el vecindario», Plutón, Eris y Ceres (considerado durante mucho tiempo un asteroide) serían considerados planetas, y parecía que el Caronte lunar de Plutón podría haber sido considerado un planeta así como parte de un sistema de «planeta doble» con Plutón. Esto se debe a que los dos objetos orbitan entre sí hasta cierto punto. Para evitar introducir 3 nuevos planetas de los que casi nadie había oído hablar (todos más pequeños que nuestra luna), la UAI decidió en su lugar echar a Plutón del club. No más pizza para nosotros, sólo nachos:

M y V ery E xcellent M otros J ust S erved U s N achos

¿Y dónde deja eso a Plutón ahora? Existe cierta controversia en torno a la cláusula de «limpiar su vecindario», en particular porque varios planetas reales (incluida la Tierra) tienen asteroides cercanos, pero estas quejas no han hecho cambiar de opinión a la UAI. Parece que ya no hay vuelta atrás. Cambiar la definición probablemente haría las cosas innecesariamente complicadas y añadiría un montón de planetas adicionales para que los niños los recuerden sin razón aparente.

Ciertamente, Plutón podría seguir adelante y limpiar su vecindario. ¡Eso nos lo demostraría! Sin embargo, ha tenido 4.600 millones de años para limpiar las cosas, y no lo ha hecho – es poco probable que las cosas cambien en el cinturón de Kuiper en los próximos mil millones de años. Así que Plutón parece estar resignado a la condición de planeta enano para siempre, pero al menos tuvo una buena racha como planeta durante un tiempo, ¿verdad?

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