¿Los monos tienen la cura para el cáncer?

En lo profundo del Parque Nacional Gombe en Tanzania, dos famosos primatólogos, Richard Wrangham de la Universidad de Harvard y Toshisada Nishida de la Universidad de Kyoto, notaron un patrón alimenticio inusual entre los chimpancés locales. Los animales cenaban con las hojas de una planta de la familia de las margaritas llamada Aspilia. En lugar de masticar las hojas, los chimpancés las ponían debajo de sus lenguas durante un tiempo y luego se tragaban las hojas enteras. Los chimpancés fruncen el ceño mientras mantienen las hojas bajo sus lenguas por una buena razón – Aspilia es conocida por su sabor amargo. Esto significa que los chimpancés no estaban comiendo estas hojas porque sabían bien sino por otra razón desconocida que intrigó a los científicos.

Fascinados por esta observación, los doctores Wragham y Nishida enviaron muestras de la planta de Aspilia a un químico, Eloy Rodríguez de la Universidad de California en Irvine. Después de un análisis bioquímico exhaustivo, el Dr. Rodríguez identificó un fitoquímico abundante en esas hojas llamado Tiarrubina A, que actúa como un potente agente antibacteriano y antiparasitario. Los chimpancés consumieron la cantidad suficiente de tiarrubina A para matar hasta el 80% de los parásitos en sus intestinos.

Entonces, ¿cómo saben los chimpancés que poner hojas de Aspilia debajo de la lengua libera Tiarrubina A a la circulación, proporcionando efectos protectores y antibacterianos? Existe todo un campo dedicado al estudio del comportamiento de los animales que se automedican llamado zoofarmacognosia. Este comportamiento no sólo se observa en primates no humanos, sino que también se ha observado en muchas especies diferentes como hormigas, gatos, perros y aves. La zoofarmacognosia es más común de lo que usted piensa – usted puede estar familiarizado con el ejemplo más conocido en el que los perros comen hierba para inducir el vómito después de comer una comida dañina.

La zoofarmacognosia es un comportamiento en el que los animales se automedican comiendo plantas, drogas psicoactivas, insectos o suelos.

El primatólogo de renombre mundial Robert Sapolsky plantea la hipótesis de que el «Aprendizaje Social» explica la zoofarmacognosia. La Teoría del Aprendizaje Social simplemente establece que los animales (y los humanos) aprenden de la observación y de la imitación del comportamiento de otros. En el caso de los chimpancés del Parque Nacional de Gombe, quizás uno de los chimpancés sufría de un dolor de estómago desagradable, comió algunas hojas de Aspilia y se sintió mejor poco después. Otros chimpancés del grupo notaron que su colega mejoró inmediatamente y comenzaron a imitar su comportamiento. A partir de ese momento, la administración sublingual de Tiarubrina A mediante la succión de las hojas de Aspilia se convirtió en un remedio herbario común utilizado para aliviar el dolor del sistema digestivo entre los chimpancés. Muchos ejemplos de automedicación de animales se siguen percibiendo como informes anecdóticos y no como pruebas experimentales por parte de los científicos. Los doctores Rodríguez y Wragham son los pioneros en el campo de la zoofarmacognosia y están firmemente convencidos de que la automedicación de los animales puede proporcionar pistas sobre nuevos fármacos para el uso humano.

En la era de las supercomputadoras, el diseño computacional de medicamentos y las pruebas de detección de medicamentos de alto rendimiento, uno pensaría que tenemos todas las herramientas necesarias para trazar las estructuras de los medicamentos que pueden curar cualquier tipo de cáncer. Sin embargo, el descubrimiento de medicamentos se enfrenta actualmente a serios desafíos. Cada año hay menos aprobaciones de nuevos medicamentos y el costo del desarrollo de medicamentos se ha disparado. Todo el proceso de desarrollo de medicamentos, desde el descubrimiento hasta la aprobación de la comercialización, lleva de 10 a 15 años y cuesta aproximadamente 2.300 millones de dólares. Y, cada año, este proceso es cada vez más caro.

Todo el proceso de desarrollo de medicamentos, desde el descubrimiento hasta la aprobación de la comercialización, lleva entre 10 y 15 años y cuesta aproximadamente 2.300 millones de dólares.

La búsqueda de nuevos y efectivos medicamentos es una expedición de pesca con un bajo índice de éxito, pero un científico experto podría deducir cuán efectiva puede ser una cierta planta (o uno de sus ingredientes activos) como agente antimicrobiano con sólo observar minuciosamente a los animales medicándose en sus entornos naturales. Tales estudios observacionales podrían ayudar a identificar compuestos prometedores candidatos a fármacos. Otras formas creativas en las que las compañías farmacéuticas y los investigadores académicos podrían descubrir nuevos compuestos es investigando la sabiduría ayurvédica, la medicina tradicional china, el uso tribal indocumentado, la zoofarmacognosia y las búsquedas bibliográficas exhaustivas. Los investigadores de la Universidad de California en Berkeley, por ejemplo, han combinado enfoques computacionales intensivos en datos con la medicina tradicional china para cerrar la brecha entre la práctica farmacológica oriental y occidental. La aplicación de estos enfoques integradores podría proporcionarnos nuevos medicamentos y ampliar masivamente nuestra caja de herramientas médicas.

En una entrevista sobre zoofarmacognosia, el Dr. Rodríguez dijo: «Algunos de los compuestos que hemos identificado por zoofarmacognosia matan a los gusanos parásitos, y algunos de estos químicos pueden ser útiles contra los tumores. No hay duda de que las plantillas para la mayoría de las drogas están en el mundo natural». Entonces, ¿quién sabe? Tal vez en algún lugar de la selva del Congo hay un chimpancé que está comiendo un arbusto desconocido cuyo ingrediente activo tiene propiedades anticancerígenas. Si seguimos dependiendo en gran medida de los modelos tradicionales para el descubrimiento y desarrollo de medicamentos, es posible que nunca lo sepamos. Por lo tanto, es importante mantener una mente abierta sobre otras maneras de explorar el mundo natural – y quizás incluso algunas razones (ligeramente egoístas) para protegerlo.

Charlie el Chimpancé es el director ejecutivo de una nueva compañía de descubrimiento de fármacos llamada Banana Pharmacology, Inc.

Autores: David Faulkner y Julia Tobacyk

Referencias:

Sapolsky explicando la zoofarmacognosia usando la Teoría del Aprendizaje Social:

Sapolsky R. «Problemas con la testosterona». Páginas 177-195.

Entrevista con Eloy Rodriquez:

Campbell, N.A. (1996) Una entrevista con Eloy Rodriguez. Biología (4ª edición). Benjamin Cummings, NY. p.23.ISBN0-8053-1957-3.

Descubrimiento de fármacos a partir de fuentes vegetales:

Katiyar C. et al. Descubrimiento de fármacos a partir de fuentes vegetales: Un enfoque integrado. AYU. 2012

Tiarrubina A, un componente bioactivo de Aspilia (Asteraceae) consumido por chimpancés salvajes :

https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pubmed/3972092

Coste y desarrollo del medicamento (Tufts Center Report):

http://csdd.tufts.edu/files/uploads/Tufts_CSDD_briefing_on_RD_cost_study_-_Nov_18,_2014..pdf

Compartir