Una coincidencia de enfermedades en un planeta en llamas

En caso de que haya estado durmiendo demasiado, le interesar√° saber que los investigadores han descubierto un nuevo peligro potencial: los efectos del cambio clim√°tico sobre los microbios mortales que causan enfermedades. Hay millones de tipos diferentes de microbios. La mayor√≠a son inofensivos para los humanos, o incluso √ļtiles para nosotros, pero muchos son pat√≥genos. Los microbios pat√≥genos pueden ser bacterias, virus, par√°sitos, hongos o protistas (una ameba es un ejemplo de protista) y son responsables de algunas de las enfermedades m√°s aterradoras del planeta, como el c√≥lera, la salmonela, la malaria y el √°ntrax. Aunque cada especie tiene requisitos espec√≠ficos para el ambiente en el que le gusta vivir, a muchos pat√≥genos les gustan los climas c√°lidos y h√ļmedos, especialmente en lugares donde el saneamiento y el agua potable son deficientes. Pueden vivir en el agua, la comida, el suelo, la materia fecal – casi todo lo que sea h√ļmedo y caliente.

Por ejemplo, es posible que haya oído hablar de Vibrio cholerae, la bacteria que causa el cólera, una enfermedad diarreica.

Una bacteria del c√≥lera. Un chico guapo, ¬Ņno?

El c√≥lera te mata por deshidrataci√≥n, pero antes de irte, expulsar√°s grandes cantidades de caca l√≠quida. El c√≥lera mata al menos a 143 millones de personas al a√Īo durante un per√≠odo de 26 a√Īos. ¬ŅPero qu√© hay de una enfermedad viral que causa diarrea? Tal vez haya o√≠do hablar del Norovirus, un virus que se propaga cuando ingiere materia fecal – la mayor√≠a de la gente oye hablar de brotes en los cruceros. S√≠, quiero decir que el Norovirus se contrae comiendo comida o bebiendo agua contaminada con caca infectada.

Definitivamente no.

Muchos de estos tipos de pat√≥genos se propagan en alimentos o agua contaminados. De hecho, la Organizaci√≥n Mundial de la Salud estima que en los pa√≠ses en desarrollo, m√°s del 50% de las personas que viven en zonas urbanas se ven afectadas por enfermedades relacionadas con el agua potable insalubre. Un saneamiento deficiente, agua potable no apta para el consumo y un ambiente c√°lido y h√ļmedo har√°n que muchos de estos bichos sean s√ļper felices y que los humanos que se encuentren con ellos sean s√ļper…. propensos a hacer caca.

Entra el cambio clim√°tico. A medida que el planeta se calienta, podemos esperar que las partes c√°lidas del planeta se expandan hacia afuera desde el ecuador, lo que significa que el clima que disfrutan nuestros amigos microbianos se va a mover m√°s hacia el norte y el sur. Si fueras un microbio pat√≥geno, y de repente pudieras emigrar a nuevas √°reas – ya sabes, encontrar nuevas tierras para pisotear – ¬Ņno es as√≠? Especialmente si tu viejo territorio se volvi√≥ demasiado caliente para que sobrevivieras all√≠. Enfermedades, como el c√≥lera y la malaria, que suelen vivir en pa√≠ses en desarrollo c√°lidos, podr√≠an estar entrando en Europa y en la parte baja de los Estados Unidos. Sin embargo, eso no significa que todos moriremos de disenter√≠a, como en The Oregon Trail.

Oh no!

Una razón importante por la que no vemos estas enfermedades en los países industrializados es que contamos con instalaciones modernas de tratamiento de agua y saneamiento. Los países industrializados también tienen planes de tratamiento para las criaturas que portan enfermedades, como las garrapatas o los mosquitos.

Día de mudanza.

El tratamiento del agua no siempre atrae a todos los microbios patógenos, pero nuestro clima es inhóspito para la mayoría de ellos, lo que ayuda a mantenerlos bajo control. Por ahora. Si eso no es suficiente para salvarnos, tenemos la medicina moderna. Antibióticos y medicamentos antivirales que pueden no estar fácilmente disponibles en los países más pobres, pero que pueden ser recetados por su médico en los países industrializados.

Ahora vayamos hacia el norte helado. La segunda de las nuevas amenazas potenciales para el cambio clim√°tico y los microbios pat√≥genos que mencion√© al principio es la posibilidad de que surjan pat√≥genos zombies. Los microbios pat√≥genos que se congelaron en el suelo y el agua (o en cad√°veres muertos hace miles de a√Īos) podr√≠an volver a ser viables si las condiciones son las adecuadas. Las temperaturas se est√°n calentando a un ritmo alarmante, desde una perspectiva, pero desde la perspectiva de un microbio, las temperaturas se est√°n calentando lo suficientemente despacio para un deshielo suave. Eso es exactamente lo que la mayor√≠a de los pat√≥genos necesitan para volver a ser viables una vez expuestos al medio ambiente. Cuando un ser humano o animal infectado muere y es enterrado en un clima fr√≠o, el suelo se congela y se depositan capas de sedimentos, nieve y hielo sobre la tumba. A medida que el clima se calienta, el hielo y el permafrost se descongelan, liberando los microbios que sobrevivieron.

En un art√≠culo de la National Public Radio, Zac Peterson describi√≥ su investigaci√≥n, que consist√≠a en trabajar con cad√°veres de focas perfectamente congelados en el norte de Alaska. Las focas se descongelaron y Zac pas√≥ un tiempo arrodillado en esa sustancia pegajosa. La rodilla que estaba en contacto con la sustancia viscosa se enrojeci√≥ e inflam√≥. Hab√≠a contra√≠do un caso de enfermedad en el dedo de la foca, una infecci√≥n bacteriana que se sabe que infecta a los cazadores de focas. Zac s√≥lo hab√≠a estado trabajando con focas de 800 a√Īos de edad, previamente congeladas. Tambi√©n ha habido casos de renos congelados que han muerto de √°ntrax en Siberia y han sido enterrados en el permafrost. 70 a√Īos despu√©s, el hielo se descongel√≥ durante una ola de calor en 2016. Los renos infectados tambi√©n pudieron descongelar, descomponer y liberar las esporas de √°ntrax en el medio ambiente. Mucha gente se enferm√≥ y un ni√Īo muri√≥ de la infecci√≥n.

Suena muy mal, pero no te preocupes. Las maravillas de la ciencia y la medicina modernas nos salvar√°n de nuevo! O al menos deber√≠an hacerlo. Los medicamentos modernos y las t√©cnicas m√©dicas deben ser capaces de contener cualquier pat√≥geno que sea viable. Si a eso le a√Īadimos una buena higiene y unas instalaciones modernas de agua y saneamiento, ¬°los cabrones no tienen ninguna posibilidad! A menos que el pat√≥geno emergente sea algo que no tenemos una vacuna disponible o un tratamiento actual para……

Virus de la viruela – La causa de la viruela

Por ejemplo, un pat√≥geno que se sabe que est√° en la tundra siberiana es la viruela. La viruela es causada por el virus de la viruela altamente contagioso. No ha infectado a un ser humano desde 1979, cuando la Organizaci√≥n Mundial de la Salud lo incluy√≥ en la lista de enfermedades erradicadas. Existe la preocupaci√≥n de que, en caso de que un virus viable de la viruela encuentre su camino desde su tumba de deshielo hasta convertirse en un hu√©sped caliente, puede que al principio no tengamos ninguna defensa contra √©l. No hemos necesitado vacunar a la gente contra la viruela en d√©cadas, as√≠ que las poblaciones j√≥venes en muchas partes del mundo no tienen ninguna inmunidad. La gente sigue muriendo de gripe y nosotros distribuimos vacunas para ese virus. Si la viruela se introdujera en un hu√©sped humano, millones de personas podr√≠an morir antes de que podamos vacunar a un n√ļmero suficiente de personas para frenar la propagaci√≥n.

La posibilidad de que los microbios causantes de enfermedades emigren a nuevos territorios o salgan de sus tumbas en la tundra congelada puede sonar como una premisa de una nueva pel√≠cula sobre brotes, pero dado que los probables (y actualmente observables) efectos del cambio clim√°tico son lo suficientemente dram√°ticos por s√≠ solos, este nuevo problema es algo as√≠ como lanzar una cerilla enferma en un planeta en llamas. Hay motivos de preocupaci√≥n, pero tambi√©n tenemos a la ciencia y al ingenio humano de nuestra parte. Y ya que conocemos la amenaza, a√ļn hay tiempo para derrotarla.

Referencias

Cambio climático y enfermedades infecciosas. (n.d.). Extraído el 30 de enero de 2018 de http://www.who.int/globalchange/climate/summary/en/index5.html

Doucleff, M. (2018, 24 de enero). ¬ŅHay virus zombies en el permafrost que se est√° descongelando? Extra√≠do el 30 de enero de 2018 de https://www.npr.org/sections/goatsandsoda/2018/01/24/575974220/are-there-zombie-viruses-in-the-thawing-permafrost

Preguntas frecuentes y respuestas sobre la viruela. (n.d.). Extraído el 22 de febrero de 2018, de http://www.who.int/csr/disease/smallpox/faq/en/

Meyer, R. (2017, noviembre de 2006). The Zombie Diseases of Climate Change. Extraído el 30 de enero de 2018 de https://www.theatlantic.com/science/archive/2017/11/the-zombie-diseases-of-climate-change/544274/

Universidad de Liverpool. (2 de agosto de 2017). Los patógenos más peligrosos de Europa: Los riesgos del cambio climático son cada vez mayores. ScienceDaily. Extraído el 30 de enero de 2018 de www.sciencedaily.com/releases/2017/08/170802082915.htm

Agua potable insegura, saneamiento y gestión de residuos. (n.d.). Extraído el 31 de enero de 2018 de http://www.who.int/sustainable-development/cities/health-risks/water-sanitation/en/

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